El viaje más largo del Curiosity en Marte
Vista del paisaje marciano después del paseo más largo recorrido por el Curiosity en el Sol 340 - nasa

El viaje más largo del Curiosity en Marte

Ha recorrido más de 100 metros en un solo día, el doble de lo que haya hecho jamás, en su camino hacia el monte Sharp

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100,3 metros. No parece una distancia muy asombrosa, pero supone todo un récord para el rover Curiosity, a punto de cumplir dos años sobre la superficie de Marte. El pasado 21 de julio el vehículo explorador recorrió exactamente esa distancia, 100,3 metros, y llegó dos veces más lejos de lo que había hecho nunca en un solo día. El paseo le acerca a su objetivo, el monte Sharp, donde los científicos de la NASA esperan descubrir cómo evolucionó en el pasado el ambiente del Planeta rojo.

El viaje comenzó el día marciano (o Sol) 340, desde una ubicación con una vista inusualmente buena para que los ingenieros del rover pudieran planificar una ruta segura. En las próximas semanas, el equipo planea comenzar a utilizar la capacidad «Autonav» del vehículo para que circule de forma autónoma, lo que podría hacer más frecuentes esos desplazamientos largos.

El viaje completo del Curiosity durará varios meses, desde la zona de Glenelg, donde ha trabajo durante el primer semestre de 2013, a un punto de entrada para los principales destinos de la misión: las capas más bajas del monte de Sharp. El desplazamiento más largo durante un día antes del 21 de julio fue de 49 metros sobre el Sol 50 (26 de septiembre 2012). Después de completar el viaje más largo el 21 de julio, el poderoso vehículo condujo 62,4 metros dos días después, el 23 de julio (Sol 342), con lo que la distancia total de conducción de la misión hasta el momento es de 1,23 km.

Un camino seguro

El paseo del Sol 340 incluye tres segmentos, con vueltas en el extremo del primero y segundo. Los técnicos utilizaron la información de la cámara de navegación (NavCam) en el mástil del Curiosity, además de imágenes de la cámara con teleobjetivo MastCam. De esta forma, los investigadores pudieron ver el camino más seguro para el rover y apreciar el tamaño de las rocas para estar seguros de que no había peligro. «Pudimos ver a bastante distancia, pero había una zona en frente que no era claramente visible, así que tuvimos que encontrar un camino alrededor de esa zona», explica Paolo Bellutta, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California.

El Curiosity aterrizó en un área conocida como Bradbury, dentro del cráter Gale, el 5 de agosto del 2012. A partir de ahí, el rover condujo hacia el este a la zona de Glenelg, donde se llevó a cabo principal objetivo científico de la misión de encontrar evidencia de un antiguo ambiente húmedo que tenía condiciones favorables para la vida microbiana. La ruta del rover es ahora hacia el sudoeste. En el monte Sharp, en el centro de cráter Gale, los científicos prevén encontrar evidencias acerca de cómo cambió y evolucionó el antiguo ambiente marciano.