Ciencia

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¿Cómo flota un ratón en gravedad cero?

Los trece experimentos llevados a cabo por investigadores europeos a bordo del impresionante Airbus 300

Día 18/06/2011 - 10.24h
Anneke Le Floc'h

Los participantes de esta campaña de vuelos en microgravedad de la Agencia Espacial Europea (ESA) que han recibido más mimos y atenciones no han sido ni los científicos ni los pilotos ni los astronautas, sino unos ratones. Cuidados al extremo -no se les podía visitar después del vuelo porque estaban "descansando" y necesitaban "relajarse"-, estos 22 roedores han sido los protagonistas de uno de los experimentos científicos más llamativos. Un equipo del Instituto de Anatomía de la Universidad de Zurich quería observar la influencia de la microgravedad (0G) en la capacidad de la orientación y la memoria espacial de los ratones. "Como el sistema del hipocampo de estos animales es muy parecido al humano, los resultados pueden ayudar a entender mejor los problemas de orientación y los vértigos de los astronautas durante las misiones espaciales", explica el italiano Giovanni Colacicco, uno de los responsables del estudio. "También pueden ayudar a avanzar en la comprensión del alzheimer, la epilepsia, la esquizofrenia y otras enfermedades cerebrales".

Los ratones, todas hembras adultas porque "son más pacíficas", llevaban sobre sus cabezas un sistema de electroencefalografía para registrar su actividad cerebral durante el vuelo. La mitad tenía inhibida la función del hipocampo con una solución química para comprobar si eran capaces de activar otras áreas del cerebro para orientarse.

Más allá de la investigación, resulta muy curioso observar cómo estos animales reaccionan ante la falta de gravedad. Cuando notan que se elevan dentro de la gran urna de cristal en la que están instalados, se buscan los unos a los otros e incluso, mueven la cola como una hélice y se buscan entre sí. Colacicco se preocupa de dejar claro que sus pequeñas criaturas han sido tratadas con mucha delicadeza -"ningún animal ha sufrido daños durante el experimento" asegura como en los rótulos de las películas. Damos fé. Todos siguieron correteando y atusándose los bigotes después del vuelo.

En busca de una cura

Este trabajo es uno de las trece que investigadores de cinco países europeos -entre ellos cuatro grupos de estudiantes- llevaron a cabo en el Airbus 300 Zero-G. Las materias eran de lo más diversas, desde estudios de partículas de arena para conocer cómo repelen el agua, una cuestión que puede ser muy útil para tratar terrenos secos y erosionados en el contexto del cambio climático, sobre todo en el área mediterránea, hasta investigaciones sobre fisiología humana, campos eléctricos o formación planetaria. Thomas Podgorski, del Laboratorio Interdisciplinar de Física (UJF) en Grenoble (Francia), es el coordinador de una prueba para conocer el comportamiento de las células de la sangre en microgravedad. Para ello, utilizan un microscopio holográfico que permite ver las células en 3D, un instrumento tan puntero que aún se encuentra bajo patente. Sus esfuerzos pueden ser muy útiles para el tratamiento de enfermedades de la circulación sanguínea en el ser humano, como la arterioescleroris o un tipo de anemia congénita que deforma las células sanguíneas. "La transfusión puede ser una cura, y es mejor aceptada la de un familiar, pero éste puede sufrir el mismo problema sin que lo sepa. Nuestra investigación intenta ayudar a descubrir cómo separar las células buenas de las malas y hacer transfusiones seguras", explica el científico.

En otro experimento muy interesante, estudiantes del Laboratorio de Astrofísica del Observatorio de Grenoble simulan en gravedad cero la colisión de dos asteroides para conocer sus efectos en la formación planetaria. "Hacemos chocar pequeñas canicas de 2 centímetros de diámetro de polvo compacto, de un material volcánico con una composición química similar a la de la Luna, Marte y los asteroides", explica Magali Dugué, uno de los miembros del equipo. Se realiza una colisión por parábola y cada una de ellas es fotografiada 2.000 veces por segundo.

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