Impresión artística de la sonda Rosetta en la órbita del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko
Impresión artística de la sonda Rosetta en la órbita del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko - ESA/ATG Medialab

El cometa que visita Rosetta, más oscuro que el carbón

La roca espacial también ha sorprendido a los investigadores al tener poco hielo en su superficie

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La sonda europea Rosetta consiguió el pasado agosto un hito sin precedentes en la historia de la conquista del espacio: se convirtió en el primer artefacto humano en ponerse en la órbita de un cometa, el 67P/Churyumov-Gerasimenko. Ahora, un instrumento de la NASA a bordo del orbitador ha empezado a remitir los primeros datos científicos de las características de la roca espacial. Y hay algunas sorpresas.

El equipo, llamado Alice, comenzó a cartografiar la superficie del cometa el mes pasado, registrando el primer espectro de luz ultravioleta lejano de su superficie. A partir de estos datos, los científicos se han percatado de que el cometa es inusualmente oscuro, incluso más que el carbón, cuando se ve en longitudes de onda ultravioleta. Alice también detectó hidrógeno y oxígeno en la coma o atmósfera de la roca.

Los investigadores también han comprobado que la superficie del cometa no muestra grandes parches de hielo de agua. El equipo esperaba verlos, porque el cometa está demasiado lejos para que el calor del Sol haya convertido el agua en vapor.

«Estamos un poco sorprendidos por la baja reflexividad de la superficie del cometa y de las pocas evidencias de hielo de agua», afirma Alan Stern, investigador principal del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.

Alice está investigando el origen, composición y funcionamiento del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko para reunir pruebas de alta resolución que no pueden ser obtenidas por la observación desde la Tierra o en órbita terrestre. Cuenta con más de 1.000 veces la capacidad de recogida de datos de los instrumentos lanzados al espacio hace una generación, pero solo pesa 4 kilos y tiene 4 vatios de potencia.