Vídeo: Un cuervo de Nueva Caledonia emplea una ramita en forma de gancho para conseguir alimento - James St Clair

El pájaro más listo que el hambre

Algunos cuervos son capaces de fabricar herramientas en forma de anzuelo para conseguir comida más rápida y eficazmente

MadridActualizado:

El hambre agudiza el ingenio. Y los cuervos, bien lo sabía Esopo, van sobrados del mismo. Los de Nueva Caledonia (el ave de inteligencia casi humana) son famosos por utilizar herramientas para capturar larvas de escarabajos y otras pequeñas presas ocultas en sus escondrijos. Obtienen buenos resultados con el empleo de ramitas secas, pero algunos de ellos optan por esforzarse un poco más y fabrican una herramienta aún más sofisticada, una especie de bastón o anzuelo con el que rebuscar entre las grietas de los troncos y la hojarasca. ¿Merece la pena tanto esfuerzo? Parece ser que sí, porque biólogos de las universidades de St Andrews y Edimburgo han descubierto que estas ramitas curvas permiten a estas aves conseguir su cena de forma notablemente más rápida y eficaz.

El nuevo estudio, publicado en Nature Ecology & Evolution, muestra cómo los cuervos prefieren elaborar bastones en vez de utilizar ramitas rectas. «Es una secuencia de comportamientos minuciosa», explica James St Clair, de la Facultad de Biología de la Universidad de St Andrews y autor principal del informe. «Los cuervos buscan una especie de planta particular, se hacen con una rama bifurcada y luego, sosteniéndola firmemente bajo las patas, tallan, mordisquean y pelan la punta hasta obtener un pequeño anzuelo».

James St Clair
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Los biólogos han asumido durante mucho tiempo que había beneficios para los cuervos que fabricaban herramientas con forma de gancho, pero no tenían idea de hasta qué punto. Como forma de responder a esta pregunta, el equipo escocés realizó experimentos para registrar cuánto tiempo les llevaba a cuervos capturados en el medio silvestre extraer alimentos utilizando diseños de herramientas con o sin gancho.

Dependiendo de la tarea, encontraron que los palitos con forma de anzuelo eran entre dos y diez veces más eficientes que las herramientas simples. «¡Esa es una gran diferencia!», dice el líder del proyecto, el profesor Christian Rutz, de St Andrews. «Nuestros resultados ponen de relieve que incluso los cambios relativamente pequeños en los diseños de herramientas pueden aumentar significativamente el rendimiento de búsqueda de alimento», señala.

James St Clair
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Más tiempo para lo importante

Estos nuevos hallazgos ayudan a explicar por qué los cuervos de Nueva Caledonia han desarrollado capacidades de fabricación de herramientas tan notables: «En la naturaleza, conseguir comida rápidamente significa que las aves tienen más tiempo y energía para reproducirse y alejarse de los depredadores. Es realmente emocionante que pudiéramos medir los beneficios de estas ingeniosas herramientas del cuervo», agrega el coautor del estudio, el profesor Nick Colegrave, de la facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad de Edimburgo.

J.S.C.
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Los científicos aún no saben cómo los cuervos adquieren el «know-how» (el saber hacer) de la fabricación de estos curiosos anzuelos. Pueden heredar la habilidad de sus padres o aprender observando a pájaros experimentados. De cualquier manera, debido a que los usuarios de herramientas con gancho vivirán más tiempo y dejarán más descendientes, se espera que esta extraordinaria habilidad se extienda entre los cuervos.

Fabricar herramientas es una de las capacidades cognitivas de los cuervos, a los que algunos investigadores atribuyen la inteligencia de un niño de 3 años en algunos aspectos, siendo capaces incluso de atribuir intenciones a otras criaturas, lo que se denomina teoría de la mente, y de planificar el futuro como hacemos los humanos.