Vídeo: Cassini muere en Saturno - JPL/NASA

En directo: Cassini ya forma parte de Saturno

La NASA ha confirmado que ha perdido el contacto con la sonda, lo que indica que esta se ha desintegrado en la atmósfera del planeta. Es el punto y final de 20 años de una misión fundamental para la comprensión del Sistema Solar

MADRIDActualizado:Actualizar

14.14 Cerramos aquí nuestra cobertura en directo del acto final de Cassini en Saturno. Gracias por seguirnos.

14.10Puede ser triste pensar en haber perdido una sonda tan importante. Pero ha contribuido de forma fundamental a la «escalera» sobre la que se construye la ciencia en general, y la exploración espacial en particular. Las próximas misiones se basan en lo que sabemos gracias a Cassini, al igual que esta se basó en las misiones anteriores. Por delante quedan muchos mundos que explorar en el Sistema solar y muchos más en estrellas lejanas. ¿Habrá vida en alguna de ellas? ¿Cómo será esta? La aventura de la ciencia continúa.

14.06La Agencia Espacial Europea (ESA) se despide de Cassini, «un esfuerzo verdaderamente internacional para explorar mundos lejanos y un brillante ejemplo de lo que conseguimos juntos».

14.03Los científicos están tristes pero ya sabían que iba a pasar. La misión ha dejado increíbles datos, y pasarán décadas hasta que se procesen todos. Ahora llega el momento de recapitular: «Mis momentos favoritos fueron cuando vimos los mares de Titán por primera vez, gracias al radar, y cuando aterrizamos con Huygens. Era invierno y estaba oscuro. Fue espectacular», ha dicho uno de los científicos de la misión Cassini.

Ya está. Cassini es una con el planeta Saturno.

13.58El control dice que en 45 segundos se perderá la señal. Dice que espera que el equipo esté orgulloso de la increíble misión. Le respodne un aplauso en el centro de control y comienzan a abrazarse y a saludarse.

13.55La nave está a una altitud de 1.700 kilómetros.

13.54Un minuto para perder la señal.

13.53No sabemos el momento exacto en que perderemos la señal. Podría ser en cualqueir momento. Depende de los motores y de la atmósfera del planeta.

13.51Si antes había tranquilidad, ahora hay más tensión en el ambiente. Ahora descubriremos si Cassini ha entrado en su planeta como estaba previsto y ha podido hacer medidas nunca hechas hasta ahora sobre Saturno. Estos datos son tremendamente valiosos.

13.50Las señales que llegan ahora de Cassini dicen que la sonda comenzó a hacer complejos ciclos con los propulsores para estabilizarse antes de entrar en Saturno.

13.46Quedan menos de diez minutos para el final. Recuerdan desde la NASA que lo que hay en los libros de texto sobre Saturno ha sido hallado por Cassini. La sensación es agridulce.

13.44En la imagen de abajo puedes ver el resultado. Se representan las pasadas de Cassini sobre Titán, una luna donde llueve, hay mares de metano y etano y quizás formas de vida extravagantes.

13.42Gracias a que Cassini ha estado 13 años orbitando Saturno ha podido estudiar con gran profundidad todo este sistema.

13.38El legado de Cassini será muy grande. Al revelar que la luna de Saturno Encélado tiene muchos de los ingredientes necesarios para la vida, la misión impulsará la exploración de los llamados «mundos oceánicos». «Cassini ha transformado nuestro pensamiento de muchas maneras, pero especialmente en lo que respecta a lugares sorprendentes en el Sistema Solar donde la vida podría arraigarse», asegúra Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington. «¡Felicitaciones a todo el equipo de Cassini!»

13.38En la fotografía de abajo puedes ver la nave Cassini, antes de su lanzamiento en el año 1997.

13.34Tal como explican en el centro de control, hay científicos e ingenieros centrados exclusivamente en encontrar la nave y orientar su antena hacia la Tierra. No es una tarea fácil, a una distancia de 1.400 millones de kilómetros y en una nave que viaja a más de 110.000 kilómetros por hora. Y en los últimos momentos de Cassini será el motivo de que se pierda la señal. Los motores no podrán compensar la fricción de Saturno y la nave solo podrá analizar la atmósfera del planeta durante unos segundos antes de perder el control.

13.30Estamos a cerca de 26 minutos del final de la misión.

13.27Morgan Cable, científica del Caltech, Instituto Tecnológico de California, que ha participado en la misión Cassini, ha recordado hace unos minutos el que es el avance más importante logrado por esta sonda: «Gracias a ella, hemos aprendido que hay lugares con agua líquida y compuestos químicos que pueden albergar vida» en el entorno de Saturno. Esto tiene una impliación tremendamente importante: indica que la vida no solo puede existir en la zona habitable de las estrellas, la región de la órbita de los soles donde la temperatura en superficie permite que haya agua líquida en superficie, sino en mundos increíbles con océanos subterráneos. Esto amplía enormemente la cantidad de lugares donde podemos encontrar vida. Hay tantas estrellas y tantos planetas que muchos científicos dan por seguro que debe de estar ahí fuera.

13.21¿Cómo sabremos que Cassini ya ha desaparecido? Entre otras cosas, cuando estas señales de abajo se aplanen. Indican la potencia de la señal procedente de la sonda. Cuando la nave se desvió en la atmósfera de Saturno, a pesar de el esfuerzo de sus propulsores, la señal se perdió en el vacío del espacio.

13.17La última señal de Cassini será captada por una antena de la «Deep Space Network», en el «Canberra Deep Space Communication Complex». Conviene recordar que otro de los complejos de esta red, que ha sido clave en las comunicaciones con Cassini, está en Robledo de Chavela (Madrid).

13.13Más detalles sobre los últimos momentos de Cassini. En los 30 segundos antes del impacto final la atmósfera que ha atravesado era muy fina, comparable a la que atraviesa la Estación Espacial Internacional en la Tierra. Pero Cassini volaba extremadamente rápido. A esas velocidades la fricción acaba por vaporizarla.

13.06¿Qué será lo siguiente? Cassini ha sugerido la existencia de océanos subterráneos en dos lunas de Saturno: Titán y Encélado. Los trabajos que ha realizado en «oceanografía extraterrestre», ayudarán ahora en una próxima misión a Europa, una luna de Júpiter con formaciones similares, en la «Europa Clipper Mission», cuyo lanzamiento está previsto para 2020. Para explorar las lunas de Saturno habrá que espear más. Ahora mismo se discute y se diseña la «Enceladus Life Finder», entre otras.

12.56Y no se trata de palabras vacías. Gracias a Cassini, de momento se han publicado casi 4.000 artículos científicos, fundamentales en nuestra comprensión del Sistema Solar, de Saturno y del funcionamiento de los exoplanetas, planetas situados en la órbita de estrellas lejanas.

12.55Aunque la sonda Cassini ha puesto punto final a sus operaciones, los científicos seguirán trabajando en sus datos durante muchos años. «La emoción y los descubrimientos continuarán durante bastante tiempo», dice Roger Clark, científico del Planetary Science Institute (PSI), que ha trabajado en la misión casi 30 años. «Estoy seguro de que nuevos descubrimientos están aún por venir. La gente estará analizando los datos de Cassini durante décadas. Todavía es muy emocionante».

12.46En las pantallas del centro de control se sigue recibiendo la señal de la sonda, en lo que parece casi un electrocardiograma. A alrededor de las 13.55, la línea caerá.

12.44Comienza una extraña calma. La sonda ya es historia pero aún no hay forma de confirmarlo. Es la consecuencia de que Saturno esté a 83 minutos luz de la Tierra, a unas 9,5 veces la distancia que hay entre la Tierra y el Sol (espacio que se conoce como Unidad Astronómica, o UA).

12.38Científicos que han participado en la misión se han reunido en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA para despedirse de Cassini. Candy Hansen, del Planetary Science Institute, es una de ellos. Comenzó a trabajar en la misión de Cassini a Saturno en 1990 analizando los datos de uno de sus doce instrumentos y no puede evitar mostrar su tristeza por el fin de la nave. «Es un momento agridulce. Siento que estoy perdiendo a un viejo amigo». asegura. «Pero los años de datos han sido un hermoso regalo de la nave espacial».

12.37La NASA acaba de despedirse con un tuit de la sonda.

12.31Todos los sistemas, subsistemas e instrumentos científicos están «nominales», lo que quiere decir que funcionan bien. El centro de control está haciendo un repaso de todos los sistemas de la nave; uno a uno, los técnicos van informando sobre el estado de la sonda tal como estaban hace 83 minutos. Se supone que Cassini ahora mismo está muriendo en Saturno, pero la información aún no ha llegado a la Tierra.

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