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Descubren la fábrica cósmica de los ladrillos de la vida

Día 16/09/2013 - 23.20h
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Investigadores dicen que cuando los cometas de hielo chocan en un planeta, pueden producirse aminoácidos, componentes básicos para que surja la vida

Científicos del Imperial College de Londres, la Universidad de Kent y el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore han descubierto una «fábrica cósmica» para la producción de los componentes básicos de la vida, los aminoácidos. Según la investigación, publicada en la revista Nature Geoscience, cuando cometas de hielo chocan en un planeta, puede producirse aminoácidos. Estos ladrillos de construcción esenciales también se producen si un meteorito rocoso se estrella en un planeta con una superficie helada.

Los investigadores sugieren que este proceso proporciona otra pieza al rompecabezas de cómo fue el pistoletazo de salida de la vida en la Tierra, después de un período de tiempo comprendido entre 4.500 y 3.800 millones de años, cuando el planeta había sido bombardeado por cometas y meteoritos.

«Nuestro trabajo demuestra que los bloques básicos de la vida se pueden montar en cualquier lugar del Sistema Solar y tal vez más allá», afirma Zita Martins, coautora del trabajo y miembro del Departamento de Ciencias de la Tierra e Ingeniería del Imperial College. «Sin embargo, el problema es que estos bloques de construcción necesitan las condiciones adecuadas para que la vida florezca». Según explica, «nuestro estudio amplía de forma emocionante el margen para que estos ingredientes importantes puedan formarse en el Sistema Solar, y añade otra pieza al rompecabezas de cómo la vida echó raíces en nuestro planeta».

Proteínas complejas

Mark Price, de la Universidad de Kent, añade: «Este proceso demuestra un mecanismo muy simple que nos permite pasar de una mezcla de moléculas simples, como el agua y el hielo de dióxido de carbono, a una molécula más compleja, como un aminoácido. Este es el primer paso hacia la vida. El siguiente paso es encontrar la manera de pasar de un aminoácido a moléculas más complejas como las proteínas».

La abundancia de hielo en la superficie de Encélado y Europa, lunas que orbitan Saturno y Júpiter, respectivamente, podría proporcionar un ambiente perfecto para la producción de aminoácidos, cuando los meteoritos chocan contra su superficie. El trabajo subraya además la importancia de las futuras misiones espaciales a estas lunas en busca de señales de vida.

Los investigadores descubrieron que cuando un cometa impactae n un mundo crea una onda de choque que genera moléculas que forman los aminoácidos. El impacto de la onda de choque también genera calor, que luego transforma estas moléculas en aminoácidos.

El equipo hizo su descubrimiento al recrear el impacto de un cometa mediante el disparo de proyectiles a través de una gran pistola de alta velocidad. Esta arma, que se encuentra en la Universidad de Kent, usa gas comprimido para propulsar proyectiles a velocidades de 7,15 kilómetros por segundo en objetivos de mezclas de hielo, que tienen una composición similar a los cometas . El impacto resultante creó aminoácidos tales como glicina y alanina D y L.

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