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¿A cuántos grados se congela el agua?

Día 24/11/2011 - 10.00h
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Contra toda lógica, no siempre son cero. El agua puede enfriarse mucho más antes de convertirse en un cubito de hielo, según una nueva investigación

La bebemos, la utilizamos para bañarnos y estamos hechos principalmente de ella, pero el agua, por humilde y sencilla que parezca, aún plantea a los científicos grandes misterios. Uno de los más fascinantes puede haber sido resuelto por químicos de la Universidad de Utah, según publica la revista Nature. Al parecer, y al contrario de lo que cree todo el mundo, el agua no alcanza el punto de congelación obligatoriamente a los cero grados centígrados, sino que puede enfriarse mucho más, hasta los 12,77ºC bajo cero, antes de convertirse sin remedio en un cubito de hielo.

El equipo simuló 32.786 moléculas de agua -mucho más pequeñas que una simple gota- durante miles de horas de computación. Esto ayudó a los científicos a determinar cómo de fría puede ponerse el agua antes de alcanzar su máxima cristalización y congelarse. Al contrario de lo que nos explicaron en el colegio, el agua líquida superfría no está obligada a congelarse a los cero grados, sino que se convierte en hielo sin remedio a menos 12,77ºC no solo porque esté a una temperatura tan extrema, sino porque la estructura molecular del agua cambia físicamente para crear formas de tetraedro, con cada molécula débilmente unida a las otras. Los resultados indican que este cambio estructural de líquido a lo que llaman hielo intermedio -una estructura entre hielo y líquido- «explica el misterio de qué determina la temperatura a la cual el agua se congela», dice Valeria Molinero, responsable de la investigación.

Pequeñas cantidades de agua líquida pueden estar presentes incluso cuando las temperaturas se hunden por debajo de los 12,77 grados y casi todo el agua ha pasado al estado sólido. Eso sí, este agua líquida restante solo puede sobrevivir un tiempo increíblemente corto antes de que sus propiedades puedan ser medidas o detectadas.

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