Explosión de rayos gamma / CSIC
Actualizado Miércoles , 11-11-09 a las 17 : 01
Hace 13.000 millones de años, el universo era muy distinto a como lo conocemos hoy. De menor tamaño y con menos objetos celestes, pero ahora podemos asegurarlo, también con estrellas. Dos equipos internacionales con participación de investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) han detectado la explosión de la estrella más antigua y lejana que se conoce, una gigante que se apagó hace ahora 13.000 millones de años y cuyo último resplandor llegó hasta nosotros hace apenas seis meses.

«Estamos hablando de una estrella antigua, que ya no existe. La energía de su explosión y su luz han estado viajando durante mucho tiempo por el espacio, desde un tiempo en que aún no existían el Sol o la Tierra», ha explicado Javier Gorosabel, del Instituto de Astrofísica de Andalucía del CSIC. y uno de los autores del estudio, publicado en la revista Nature. En concreto, 13.000 millones de años, ya que la explosión tuvo lugar cuando el universo tenía tan sólo 600 millones de años, menos de un 5% de su edad actual. «Es algo así como encontrar un ejemplar de Neandertal», compara Gorosabel.
«Es el objeto más antiguo jamás observado. El mero hecho de que lo veamos confirma que en aquella época ya había estrellas, algo que hasta ahora era una hipótesis sin confirmar», subraya Alberto Fernández Soto, del Instituto de Física de Cantabria (centro mixto del CSIC y la Universidad de Cantabria). Hasta el momento, los investigadores pensaban que la aparición de las primeras estrellas se produjo cuando el universo tenía entre 200 y 400 millones de años, pero «la aparición de objetos como este quiere decir que la formación de los cuerpos celestes fue más rápida de lo que se pensaba», concluye Fernández-Soto.

Científicos españoles detectan la estrella más lejana jamás observada
La estrella más lejana, en el centro de la imagen / CSIC
Cien veces más grade que el SolLas explosiones de rayos gamma son uno de los fenómenos más energéticos del Universo. Corresponden a la explosión de una estrella gigante al final de su vida, conforme agota su combustible y se colapsa dando lugar a un agujero negro o, a veces, a una estrella de neutrones. Al mismo tiempo, por un proceso que los investigadores aún no comprenden demasiado bien, dos chorros de gas perforan la estrella y la materia sale eyectada hacia el espacio en direcciones opuestas, liberando una gran cantidad de energía. «Para hacernos una idea, estamos hablando de una estrella cientos de veces más grande que nuestro Sol, que en un segundo generó tanta energía como 100 soles durante toda su vida (10.000 millones de años)», explica otro de los investigadoers, Alberto Castro-Tirado.
Los científicos han usado datos obtenidos de varios telescopios repartidos alrededor del mundo, entre ellos el de la estación española BOOTES-3, ubicado en Nueva Zelanda y operado por el CSIC, el primer telescopio terrestre que apuntó al lugar de la explosión. También el Telescopio Nazionale Galileo, operado por italianos y ubicado en la isla de La Palma (Islas Canarias). Ambos telescopios arrojaron resultados ligeramente distintos sobre la distancia de la explosión, aunque los investigadores restan valor a la diferencia: «Ambas medidas se solapan y apuntan a una misma dirección: es el objeto más lejano y antiguo jamás visto, un hito en la historia de la Astronomía».
La remota galaxia donde se ha producido el cataclismo estelar sólo será perceptible cuando se lance el sucesor delHubble, el Telescopio Espacial J. Webb, no antes de cinco años. «Hasta entonces, habrá que esperar y ver si somos capaces de detectar otros fenómenos tan distantes como GRB 090423», concluye Castro-Tirado.

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