Craig Venter y Francisc Collins, en junio de 2000 cuando anunciaron que habían descifrado todo el genoma humano. Afp

El premio Príncipe de Asturias de Investigación, para los líderes del proyecto genoma humano

Los líderes de los proyectos público y privado que han descifrado el genoma humano, han sido galardonados con el premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica. Craig Venter, Francis Collins, John Sulston, Hamilton Smith y Jean Weissenbach comparten este importante galardón, que está considerado como el Nobel de Ciencia del mundo iberoamericano.

OVIEDO. Marta Frechilla
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El Jurado del Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica decidió ayer, por unanimidad, conceder el galardón a los responsables de los cuatro equipos del Reino Unido, Estados Unidos y Francia, que lideran la investigación sobre el genoma humano. Se trata de los investigadores Francis Collins, Hamilton Smith, John Sulston, Craig Venter y Jean Weissenbach. Asimismo, en el acta se destaca la vital importancia de este hallazgo, que se califica como «un acontecimiento científico de trascendental relevancia para la Humanidad».

Al final se cumplieron todas las previsiones, y fue el campo de la genética el que se llevó el premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica en su vigésimo primera edición. Aunque tras el primer día de las deliberaciones no se hicieron públicos los finalistas, el presidente del jurado, Julio Rodríguez Villanueva, reconoció tras conocerse el fallo que «habían quedado un poco marcados por esta propuesta» que, al final, es la que se alzó con el prestigioso galardón. La actualidad de este descubrimiento y los beneficios que puede tener para la salud del ser humano, han pesado en la decisión del Jurado.

ELEVADO NÚMERO DE CIENTÍFICOS

Al menos así se podía entrever en el acta del fallo, donde se destaca que «el descubrimiento del genoma humano constituye un acontecimiento científico de trascendental relevancia para la Humanidad, resultado del esfuerzo de un número elevado de científicos». También recuerda la ingente tarea que este hallazgo ha supuesto. «Para su logro ha sido necesario desarrollar potentes metodologías de análisis de genes en gran escala, que van desde la cartografía detallada de cromosomas hasta la rápida secuenciación de fragmentos de DNA y su posterior ensamblaje», concluye el acta.

Aunque han sido muchos los científicos que han trabajado en el desciframiento del genoma, finalmente, el hallazgo se ha querido personalizar en estos cinco investigadores, sin desmerecer el trabajo del resto. Los galardonados son los responsables del Centro Sanger del Reino Unido, del Instituto Nacional de Investigación del Genoma y de la empresa Celera Genomics Corporation, de Estados Unidos, así como de Genoscope, de Francia.

El británico John Sulston, químico orgánico, ha sido director del Centro Sanger, del Medical Research Council de Cambridge. Uno de sus primeros éxitos fue descifrar la secuencia completa del nemátodo «Caenorhabditis elegans». Ha destacado por impulsar la colaboración internacional en la tarea de descifrar el genoma humano desde el ámbito público. En este sentido, ha sido el «alma mater» del «campus del genoma», en el que se han coordinado los esfuerzos de investigadores de diversos países europeos.

Por su parte, el estadounidense Francis Collins, médico y químico, dirige desde 1999 el proyecto Genoma Humano, en el que participan dieciocho países. Ha identificado varios genes, y promovido nuevas formas de clonación para estudiar los genes de la fibrosis quística, de la neurofibromatosis y de la enfermedad de Huntington.

Otro de los premiados es Craig Venter. Comenzó su carrera en la Universidad estatal de Nueva York y en los INH de EE.UU. En 1997 decidió abandonar la investigación oficial para crear la empresa Celera Genomics Corporation y acelerar la secuenciación completa del genoma humano, hoy ya concluida. Como director científico de esa empresa ha descubierto más de la mitad de los posibles 30.000 genes humanos encontrados.

UN JURADO PRESTIGIOSO

El Nobel de Medicina Hamilton Smith y el francés Jean Weissenbach también han sido galardonados. El profesor Smith trabaja en la empresa de Venter como director del Departamento de Investigaciones sobre DNA. Su labor ha sido esencial para el descubrimiento y difusión del mapa del genoma humano. Por su parte, Jean Weissenbach, que fue director de investigación del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia y ahora dirige la compañía Genoscope. Sus investigaciones fueron básicas para la clonación posicional de genes humanos implicados en muchas enfermedades.

El Jurado estuvo presidido por Julio Rodríguez Villanueva, e integrado por Jose Luis Álvarez Margaride, Carmen Andrade, Antonio Fernández-Rañada, Luis Fernández-Vega Sanz, Santiago Grisolía, Carmen Maroto, Rafael Nájera, Cesar Nombela, Fernando Ortiz, Rafael Puyol, Francisco Sevilla, Guillermo Suárez, Rául Villar y José Antonio Martínez Álvarez.