Estación de medición en Cortea del Sur
Estación de medición en Cortea del Sur

Descubren que China está emitiendo miles de toneladas de un gas prohibido

Un estudio científico ubica al este del país una fuente de CFC, que daña gravemente la capa de ozono

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Desde 2013, las emisiones anuales de un gas prohibido que destruye la capa de ozono, el CFC, han aumentado en aproximadamente 7.000 toneladas desde el este de China, según una investigación publicada este miércoles en Nature por un equipo internacional de científicos del Reino Unido, Corea del Sur, Japón, USA, Australia y Suiza.

El año pasado, se informó de que las emisiones de una de las sustancias más importantes que agotan el ozono, el CFC-11, habían aumentado. Este producto químico se usó principalmente como agente espumante para aislamiento de edificios, refrigeradores y otros productos de consumo. El hallazgo sorpresa indicó que alguien, en algún lugar, probablemente estaba produciendo y emitiendo miles de toneladas de CFC-11, a pesar de existir un acuerdo global para erradicarlo, el Protocolo de Montreal, en vigor desde 2010.

El Dr. Matt Rigby, autor principal del estudio y lector de Química Atmosférica en la Facultad de Química de la Universidad de Bristol, explicó: «A través de redes de monitoreo globales (...) los científicos han estado haciendo mediciones de clorofluorocarbonos (CFC) en la atmósfera durante más de 40 años. En las últimas décadas, hemos visto una disminución de las emisiones de CFC reflejadas en estas mediciones, debido al Protocolo de Montreal. Por lo tanto, fue inesperado cuando se informó el año pasado de que, a partir de 2013, las emisiones globales de uno de los CFC más importantes de repente comenaron a crecer».

Este hallazgo fue preocupante porque los CFC son los principales culpables del agotamiento de la capa de ozono estratosférico, que nos protege de la radiación ultravioleta del sol. Cualquier aumento en las emisiones de CFC retrasará el tiempo que tarda la capa de ozono y el «agujero» de la capa de ozono antártico en recuperarse.

Localización

¿Pero de dónde venían estas nuevas emisiones? Hasta ahora, los investigadores solo tenían una indicación de que al menos parte de la fuente estaba ubicada en algún lugar del este de Asia.

«Inicialmente, nuestras estaciones de monitoreo se instalaron en lugares remotos, lejos de fuentes potenciales», dijo Ron Prinn, coautor del nuevo estudio, líder de la red AGAGE y profesor en el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT). «Esto se debió a que estábamos interesados en recolectar muestras de aire que fueran representativas de la atmósfera de fondo, para poder monitorear los cambios globales en la concentración y determinar sus vidas atmosféricas».

Para localizar mejor las fuentes de emisiones, las estaciones de medición más recientes se han ubicado más cerca de las regiones industrializadas. En este caso, la clave de la ubicación de las nuevas emisiones de CFC-11 provino de una estación AGAGE en Corea del Sur y una estación afiliada a AGAGE administrada por el Instituto Nacional de Estudios Ambientales (NIES) en Japón.

El profesor Sunyoung Park de la Universidad Nacional de Kyungpook en Corea del Sur, autor principal del nuevo estudio, que dirige la estación de medición de Gosan en Corea del Sur, explicó: «Nuestras mediciones muestran 'picos' en la contaminación cuando el aire llega desde las áreas industrializadas. Para CFC-11, notamos que la magnitud de estos picos aumentó después de 2012, lo que indica que las emisiones deben haber aumentado desde algún lugar de la región».

Señales similares también se habían notado en la estación NIES en la isla japonesa de Hateruma, cerca de Taiwán.

Para establecer qué países eran responsables de los crecientes niveles de contaminación en estas estaciones, un equipo internacional de grupos de modelos en la Universidad de Bristol, la Oficina Metálica del Reino Unido, los Laboratorios Federales Suizos para la Ciencia y Tecnología de Materiales (Empa) y el MIT realizaron sofisticadas simulaciones por ordenador que determinara el origen de las muestras de aire contaminado.

«A partir de los datos coreanos y japoneses, utilizamos nuestros modelos para mostrar que las emisiones de CFC-11 desde el este de China aumentaron en alrededor de 7.000 toneladas por año después de 2012, particularmente en o alrededor de las provincias de Shandong y Hebei», dijo el Dr. Luke. Western, investigador post-doctoral en la Universidad de Bristol.

«No encontramos evidencia de un aumento de las emisiones de Japón, la península de Corea o cualquier otro país al que nuestras redes sean sensibles».

Después de la prohibición

Para investigar la posibilidad de que las nuevas emisiones de China puedan ser el resultado de una liberación a la atmósfera de CFC-11 que se produjo antes de la prohibición, el equipo consideró un rango de posibilidades.

Según Rigby, «el CFC-11 se usó principalmente en el soplado de espuma, por lo que examinamos las estimaciones de la cantidad de CFC-11 que se podía encerrar en espumas aislantes en edificios o refrigeradores que se hicieron antes de 2010, pero las cantidades estaban lejos de explicar el reciente aumento. La explicación más probable es que se ha producido una nueva producción, al menos antes de finales de 2017, que es el período que abarca nuestro trabajo».

Si bien el nuevo estudio ha identificado una fracción sustancial del aumento de las emisiones globales, es posible que también se hayan producido aumentos más pequeños en otros países, o incluso en otras partes de China.

«Ahora es vital que sepamos qué industrias son responsables de las nuevas emisiones. Si las emisiones se deben a la fabricación y uso de productos como las espumas, es posible que solo hayamos visto una parte del total de CFC-11 que se produjo. El resto podría estar encerrado en edificios y enfriadores y finalmente será liberado a la atmósfera en las próximas décadas», dijo Rigby.

Informes anteriores de la Agencia de Investigación Ambiental y del New York Times han sugerido que los fabricantes chinos de espumas estaban usando CFC-11 después de la prohibición global. Además, las autoridades chinas han identificado y cerrado recientemente algunas instalaciones de producción ilegal.