Premio BBVA de Biomedicina a Adrian Bird, «padre» de la epigenética
Adrian Bird - Agustin montoya

Premio BBVA de Biomedicina a Adrian Bird, «padre» de la epigenética

Fue el primero en demostrar que enfermedades neurológicas como el autismo pueden ser reversibles y potencialmente curables

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¿Puede una enfermedad irreversible como el autismo curarse en la edad adulta? Hasta hace siete años nadie podría responder afirmativamente a esta pregunta sin que le tacharan de irresponsable. Pero un catedrático de Genética de la Universidad de Edimburgo demostró por primera vez que era posible. Fue Adrian Bird (Wolverhampton, 1947) quien descubrió una proteína vinculada al síndrome de Rett, un tipo de autismo que produce retraso mental grave y pérdida progresiva de capacidades cognitivas y motoras. Después comprobó en un experimento con ratones afectados por este síndrome que podría curarlos sirviéndose de una terapia génica.

Con esta prueba de concepto demostró que algunos trastornos neurológicos pueden ser reversibles y cambió la forma de entender este tipo de enfermedades. El jurado del Premio BBVA Fronteras del Conocimiento cree que esta contribución y otras en el campo de la epigenética le hacen merecedor a Adrian Bird del premio 2013 en la categoría de Biomedicina.

De forma accidental

Bird ha dado un giro a la comprensión de las enfermedades neurológicas, «casi de forma accidental», como él mismo reconoció mediante videoconferencia durante el anuncio del galardón. El investigador británico ha dedicado sus mayores esfuerzos científicos a identificar regiones del ADN donde se activan los genes, una aportación fundamental en epigenética, una disciplina que estudia la influencia de factores ambientales en numerosas enfermedades. El genetista ha diseñado un mapa que describe las regiones del ADN donde se activan genes por un proceso llamado metilación. Este proceso participa en la evolución de todos los tipos de cáncer. Y estos trabajos le llevaron al terreno de la neurociencia.

Tratar el síndrome de X frágil

Tras demostrar que el síndrome de Rett puede revertirse, ahora cree que podría intentarse en otro trastorno similar llamado síndrome de X frágil. «Nuestra investigación sugiere que podría ser tratable y reversible», explicó.

Adrian Bird también tuvo palabras contra los recortes científicos en España. «El futuro de un país depende de los avances en ciencia. Los economistas lo saben bien y ahora es el momento porque estamos en la edad de oro de la biología».