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UNA NUEVA DEFINICIÓN

El descubrimiento del sistema Plutón y Caronte en los años 1970 y el estudio de sus propiedades fueron, en mi opinión, uno de los primeros indicios de que la población del Sistema Solar es más rica y

Actualizado 17/08/2006 - 03:03:35
El descubrimiento del sistema Plutón y Caronte en los años 1970 y el estudio de sus propiedades fueron, en mi opinión, uno de los primeros indicios de que la población del Sistema Solar es más rica y variada de lo que pensábamos hace unas pocas décadas. Los nuevos descubrimientos de la última década de objetos con órbitas más allá de la de Neptuno y con cierta semejanza a Plutón en nuestro sistema, y de los «exoplanetas» (planetas gigantes que orbitan alrededor de otras estrellas) tienen una importante repercusión en el entendimiento actual del Sistema Solar y de otros sistemas planetarios que bien podrían ser muy diferentes al nuestro.
También hay que destacar otros hallazgos recientes de cuerpos muy fríos y pequeños, que no brillan como las estrellas, cuyas masas son algo mayores que la de Júpiter (el mayor planeta del Sistema Solar), y que se pueden encontrar bien en sistemas múltiples de objetos parecidos, bien girando alrededor de estrellas, o bien «aislados» en la Galaxia. Son las llamadas enanas marrones y los «objetos de masa planetaria».
Tal cantidad de descubrimientos que no sólo atañen al Sistema Solar en apenas un breve lapso de tiempo ha hecho tambalear la definición planetaria: cuáles son las propiedades físicoquímicas y orbitales, el origen, la masa más pequeña y la más alta posibles de un planeta. La investigación científica es dinámica y viva; a medida que nuestro conocimiento sobre el Sistema Solar y la población de la Galaxia avanza, es natural revisar, adaptar y extender los antiguos conceptos, y ahora es el turno de «planeta». No obstante, no olvidemos que si bien la terminología nos permite nombrar y referirnos a los cuerpos, lo que realmente perseguimos y nos preocupa es la ciencia que está detrás de ellos (por ejemplo, propiedades físicas y químicas, génesis).
MARÍA ROSA ZAPATERO OSORIO
Instituto Astrofísico de Canarias
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