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Gibraltar fue el último refugio de los neandertales antes de extinguirse

DANIEL MEDIAVILLAMADRID. Durante casi doscientos mil años los Hombres de Neandertal habían ocupado una extensa región que se extendía desde Irán hasta Finisterre. Elaboraban herramientas con las que

Actualizado 14/09/2006 - 09:57:18
DANIEL MEDIAVILLA
MADRID. Durante casi doscientos mil años los Hombres de Neandertal habían ocupado una extensa región que se extendía desde Irán hasta Finisterre. Elaboraban herramientas con las que hacer su vida más fácil, enterraban a sus muertos conforme a un ritual, y su cerebro era más grande incluso que el de los humanos actuales. Ninguna de estas virtudes iban a salvarles cuando el frío y un nuevo tipo de hombre apareciese en el que hasta entonces era su continente.
La última glaciación, que comenzó hace 80.000 años, dificultó el acceso a los alimentos y materias primas necesarias para la supervivencia, y la llegada del «Homo sapiens», hace 45.000 años -con una inteligencia que le permitía adaptarse mejor al frío y sus retos-, obligó a los neandertales a abandonar las latitudes más septentrionales donde habitaban en busca de lugares más cálidos, donde la vida fuese más fácil. Zonas como Croacia, Crimea, junto al Mar Negro, y la Península Ibérica se convirtieron en áreas donde los neandertales, como ahora hacen muchos turistas europeos, fueron en busca de un clima benigno y una vida menos dura.
Después de quince años analizando los restos de herramientas de tipo musteriense, asociadas a la cultura neandertal, halladas en la cueva Gorham, en Gibraltar, un grupo internacional de científicos -españoles en su mayoría- creen que han hallado el que pudo ser el último refugio de estos extintos parientes nuestros.
«En esta cueva hubo neandertales hasta hace 24.000 años y, por lo tanto, estos restos serían los más recientes de esta especie», explicó a ABC Francisco Giles Pacheco, director del Museo Arqueológico de El Puerto de Santa María y uno de los directores del proyecto. «Según las dataciones de otros yacimientos, en el resto de Europa habrían desaparecido 10.000 años antes».
Relación entre las dos especies
Los resultados del estudio se publican esta semana en la revista «Nature» y aportan información valiosa sobre uno de los temas más apasionantes de la paleoantropología europea: cuál fue la relación entre los Hombres de Neandertal y los de Cromagnon.
Hasta ahora se creía que la aparición de los humanos modernos supuso el fin de los neandertales en un breve periodo de tiempo, pero el hallazgo de Gibraltar -donde en 1848 aparecieron los primeros restos de Neandertal- muestra que éstos permanecieron en su retiro de la Costa del Sol miles de años después de la llegada de los humanos modernos a europa.
Los neandertales que ocuparon la caverna Gorham tenían acceso -según explica el estudio- a gran variedad de plantas y vertebrados en las llanuras, bosques, pantanos y áreas costeras que rodean el paraje. Esa diversidad ecológica facilitó su supervivencia. La escasez de yacimientos con restos de «sapiens» en el sur de la Península, donde los neandertales sobrevivieron más tiempo de lo que se pensaba, dan peso a la idea de un escaso contacto entre las dos especies.
En su último reducto, mientras los «sapiens» se apropiaban de la Europa que les había tocado en herencia, los Hombres de Neandertal continuaron empleando su anticuada tecnología musteriense. Al contrario que en otras regiones del norte de España, en el sur no se han encontrado herramientas que muestren la influencia de la superior técnica de los «sapiens». Este dato es coherente con los estudios que muestran escasa o nula aportación neandertal a los genes humanos. «Los datos arqueológicos no sustentan la hipótesis de una convivencia entre las dos especies, aunque pudo existir», dijo Giles.
Hace 24.000 años, acorralados en Gibraltar y presionados por el frío, los humanos y sus propias limitaciones, los Hombres de Neandertal se despedían de una Europa que habían poblado durante doscientos mil años.
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