Playoffs NBAEl Este desafía el dominio de los Warriors

El principal peligro del campeón llegará desde la otra conferencia, donde se concentra la mayor parte del talento

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La marcha de LeBron James a los Lakers el pasado verano dejaba a la conferencia Este huérfana de su gran estrella. Adiós al principal reclamo comercial y deportivo. El único jugador capaz de hacer frente al poderío del Oeste en la última década. Un mazazo. Pero lo que parecía una estocada de muerte para la mitad de los equipos del país supuso un impulso para muchos de ellos, que han sabido ocupar ese lugar para crecer y postularse como aspirantes a derrocar a los Warriors por encima, incluso, de conjuntos como los Rockets o los Nuggets.

Entre todos ellos, han sido los Bucks los que mejor han encarnado ese papel de alternativa al campeón con una temporada casi perfecta en la que han logrado el mejor balance de la NBA. Alegría que les permitirá gozar del factor cancha en todas las eliminatorias, incluida una posible final contra el campeón, ante el que cualquier pequeña ventaja es bienvenida. Milwaukee ha sabido formar un equipo muy completo alrededor de su estrella, el griego Antetokounmpo. Un jugador especial que vive desde hace tiempo con el anillo entre ceja y ceja.

El alero de los Bucks acaba de rechazar un papel en la película «Space Jam 2» junto a LeBron James porque prefiere utilizar esas dos semanas de rodaje en verano para entrenar y seguir mejorando. Una declaración de intenciones total que explica su liderazgo y su gran rendimiento a lo largo de la temporada. De hecho, el griego es uno de los candidatos al MVP junto a James Harden. Palabras mayores.

Su primera misión será ganar el título de campeón de la conferencia Este, algo que no será sencillo visto lo visto a lo largo de la temporada. A pesar del dominio que han mostrado –apenas han perdido 22 de los 82 partidos disputados–, hay varios equipos como los Raptors, los Sixers o los Celtics capaces de hacerles sombra. Por calidad, todos están capacitados para alzarse con el éxito en el Este, pero es el conjunto canadiense el que cuenta con más opciones de plantar cara a los Bucks. Sobre todo después de que el proceso de adaptación de Marc Gasol –fichado a final de febrero– se haya completado con nota. El pívot ha rebajado sus números anotadores y ha asumido un rol muy distinto al que desempeñaba en los Grizzlies. Es el epicentro del juego. Distribuidor de la pelota desde el poste alto. Una función nueva que deja entrever la mano de Scariolo en el equipo, donde el italiano es asistente de Nick Nurse. Es Kawhi Leonard el que asume la responsabilidad ofensiva junto a Kyle Lowry, con Siakam e Ibaka poniendo el músculo y la intensidad defensiva.

Lesión de Pau Gasol

Después del salto inicial que Pau y Marc Gasol protagonizaron en el All Star de 2015, podríamos ver una final de conferencia entre ambos si todo camina sobre la lógica. Un hecho histórico que volvería a poner el foco de la NBA en España, aunque para que el duelo fuera completo Pau –que fichó por los Bucks en febrero– debería recuperarse de la lesión que no le ha dejado disputar más que tres partidos con su nuevo equipo. Parece complicado que el catalán pueda estar en la primera ronda ante los Pistons de su amigo Calderón, pero sí que se le espera para semifinales.

El que sí estará para el estreno de los playoffs será Nikola Mirotic, el otro refuerzo estrella de febrero en los Bucks que ha estado de baja durante el último mes por un problema en el pulgar. El montenegrino es pieza clave en la segunda unidad y un mimbre imprescindible para luchar por el anillo. Una batalla final en la que, si no hay sorpresas, se las verían con los Warriors.

Porque en el Oeste, con LeBron fuera de combate a las primeras de cambio por primera vez en diez años, solo los Nuggets y los Rockets parecen alternativa al dominio de Golden State. Aun así, si las lesiones no lo impiden, será casi imposible que el campeón no alcance su quinta final consecutiva, en la que persiguen su tercer anillo seguido. El último antes de que el próximo verano DeMarcus Cousins, Kevin Durant y Klay Thompson abandonen el vestuario del equipo en la agencia libre. Un motivo más para alargar ese dominio que desafían en el Este.