Vida extrema en los volcanes submarinos
Fumarola de un volcán bajo el agua visto desde un submarino - Mark Spear/WHOI

Vida extrema en los volcanes submarinos

Científicos detallan las características y el hábitat de microbios que viven a cientos de grados de temperatura, se alimentan de hidrógeno y excretan metano

Actualizado:

Algunas estimaciones aseguran que hasta un tercio de los seres vivos de la Tierra viven entre rocas y vapores de los volcanes submarinos. Son los extremófilos, unas formas de vida que hasta hace muy pocos años no se creían posibles. Un grupo de investigadores estadounidenses se ha propuesto describir su hábitat y las diferentes especies.

Es la primera vez que se publica información tan detallada sobre estos microorganismos, que pueblan las fumarolas y las tórridas grietas que se forman en los límites de los volcanes bajo los océanos. «Cada vez hay más pruebas que apuntan a que hay una ingente cantidad de biomasa bajo la superficie terrestre, en la corteza y los sedimentos marinos. Puede que tanta como la que suman plantas y animales en la superficie», aseguró James Holden, investigador principal del estudio, publicado en la revista Proceeding of the National Academy of Sciences.

Amantes de las altas temperaturas

«Estamos estudiando estos microorganismos por primera vez. Definiendo los límites de sus ecosistemas y las diferencias entre las especies», afirmó Holden. Además de por su propio interes biológico, estos estudios pueden ayudar a determinar qué clase de planetas pueden albergar vida. Durante su estudio midieron temperaturas superiores a los 350 grados centígrados en los ecosistemas de estos microbios «hipertermofílicos» —amantes de las altas temperaturas—.

Durante su trabajo, además, encontraron una sorpresa inesperada: simbiosis. La relación entre dos especies que no perjudica a ninguna de ellas. Al parecer, algunos microorganismos hipertermofílicos se alimentaban del hidrógeno que excretaban otros. «Fue muy emocionante», dijo Holden. «Hemos descrito un ecosistema de extremófilos que incluye una relación simbiótica entre microbios».