Craig Venter

Las sorpresas del genoma humano

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Hace sólo tres años, el desciframiento del genoma humano, en manos entonces de un consorcio público internacional, progresaba lentamente. Pero la competencia creada por la empresa Celera, que inició su propio proyecto, propició un rápida aceleración de los acontecimientos. Este año, los científicos financiados por Gobiernos occidentales y la empresa que preside Craig Venter presentaron sus primeros borradores del genoma humano, el manual de instrucciones del cuerpo humano.

La gran sorpresa para la opinión pública, aunque no para la comunidad científica, fue la revelación de que el genoma de la especie humana sólo cuenta con 35.000 genes, ni siquiera el doble que una lombriz de tierra. De hecho, nuestros genes sólo representan el 2 por ciento de todo el DNA presente en el núcleo de cada célula. El resto son secuencias repetitivas de material genético, con abundantes fragmentos sin aparente función biológica que a lo largo de la evolución «saltaron» de un cromosoma a otro o proceden de bacterias.

Pero además, la comunidad científica ha logrado elevar hasta 60 el número de organismos vivos, cuyos genomas han sido completamente descifrados. La mayoría son bacterias, muchas de ellas con gran interés médico porque causan enfermedades en seres humanos. Otros son microorganismos muy apreciados por la industria de la biotecnología. Entre los más destacados organismos con su material genético completamente secuenciado, a lo largo de este año, figuran el ratón, la rata, el pez cebra, uno de los mosquitos que transmite el parásito de la malaria, el hongo «Neurospora crassa» y el arroz, cuyo genoma fue descifrado por una compañía privada.