Imagen aérea del cráter en la Antártida
Imagen aérea del cráter en la Antártida - Alfred-Wegener-Institut

¿Qué es ese misterioso anillo gigante en la Antártida?

Una expedición científica ha avistado un cráter de 3 km cuyo origen todavía no ha sido esclarecido

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El descubrimiento de una gigantesca estructura de hielo en forma de anillo por científicos alemanes del Instituto Alfred Wegener (AWI) en la Antártida oriental ha abierto un intenso debate científico sobre su origen.

Los miembros de la campaña AWI-WEGAS avistaron el cráter de 3 km el 20 de diciembre pasado y establecieron que podría ser un sitio de impacto de un meteorito. Dos días más tarde, los científicos volaron sobre el lugar en un avión de investigación para hacer mediciones de radar y altímetro de la estructura de hielo con forma redonda.

«La noticia provocó titulares en todo el mundo y expertos de distintos países han comenzado a debatir sobre su posible origen». dice el glaciólogo de la AWI Olaf Eisen, quien, con su equipo, ha dado a conocer el debate y ha presentado una segunda posible explicación para la formación de esta rara estructura de hielo. «Doug MacAyeal, glaciólogo de la Universidad de Chicago, presentó la sugerencia de que la estructura de anillo podría ser una dolina de hielo», ha informado el equipo de AWI.

La zona de posible impacto de un meteorito en la Antártida
La zona de posible impacto de un meteorito en la Antártida

Las dolinas de hielo son sumideros redondos, causados por un charco de agua de fusión formada dentro de la plataforma de hielo. 174Si el agua en fusión drena de repente, como ocurre a menudo, la superficie del glaciar se desestabiliza y colapsa, formando un cráter redondo. Depresiones de hielo como esta se han observado en Groenlandia y en las plataformas de hielo de la Península Antártica desde la década de 1930», explica Eisen.

Si la hipótesis de la dolina resulta cierta, nuevas preguntas de investigación deben ser consideradas. «Para formar una dolina de hielo de este tamaño, se necesitaría un depósito considerable de agua de deshielo. Por lo tanto, tendríamos que preguntarnos, ¿de dónde vino toda esa agua? ¿Qué procesos de fusión han causado tal cantidad de agua y cómo influye esta fusión en el patrón climático de la Antártida oriental?», se pregunta el investigador.

Para comprobar los hechos directamente, los científicos de AWI tienen que analizar a fondo los datos de las mediciones, algo que llevará varios meses. Al mismo tiempo, el glaciólogo belga Jan Lenaerts está planeando una expedición terrestre al sitio de la estructura en forma de anillo. Sin embargo, debido al corto tiempo de la temporada de verano antártico y la prolongada preparación, esta expedición no comenzará hasta finales de 2015.