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Vuelven a detectar neutrinos que viajan a más velocidad que la luz

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Un nuevo experimento logra el mismo resultado sin el posible error de medición del anterior

Día 19/11/2011

Lo han vuelto a hacer. El mismo equipo que en septiembre revolucionó el mundo de la Física al detectar neutrinos más rápidos que la luz ha llevado a cabo un nuevo experimento, mejorado, y ha vuelto a toparse con el mismo e increíble resultado. El hallazgo derrumbaría de un solo golpe uno de los pilares de la Física moderna, a saber, que ningún cuerpo con masa (por pequeña que sea) puede moverse a más de 300.000 kilómetros por segundo, la velocidad de la luz. El trabajo acaba de aparecer en ArXiv y ha sido remitido a la revista Journal of High Energy Physics, aunque aún no ha sido aceptado para su publicación.

El nuevo experimento se llevó a cabo, igual que el primero, en el detector de neutrinos de Gran Sasso, en Italia, a partir de un haz de estas esquivas partículas enviadas desde el CERN, en Suiza. Sin embargo, se introdujeron sutiles cambios para evitar posibles errores en las mediciones. En palabras de Dario Autiero, uno de los autores principales de ambos experimentos, «el resultado ha sido ligeramente mejor que el anterior».

Igual que el pasado 22 de septiembre, el nuevo experimento midió el tiempo que las partículas tardaban en recorrer los 730 kilómetros que separan ambos laboratorios. Solo que esta vez se enviaron «paquetes» de neutrinos menos duraderos, de apenas 3 nanosegundos cada uno (en lugar de los 10 nanosegundos del anterior experimento), y con un intervalo de 524 nanosegundos entre cada haz. La duración de los haces, en efecto, se consideraba una de las razones para un posible error en la medición de los resultados de septiembre.

Comparado con el primer experimento, ha sido posible medir la velocidad de los neutrinos con más precisión, aunque al precio de disponer de haces (o paquetes) de mucha menos intensidad. Los investigadores, en efecto, sólo pudieron medir veinte eventos de neutrinos, contra los más de 15.000 del pasado septiembre. Eso sí, en todos ellos se toparon con los mismos resultados: los neutrinos viajaron más rápido que la luz. «El resultado positivo de la prueba —afirma Fernando Ferroni, presidente del Instituto Italiano de Física Nuclear (INFN), que opera el laboratorio de Gran Sasso— nos hace tener más confianza en nuestros datos, aunque la última palabra la tendrán mediciones análogas en otros experimentos».

Futuros experimentos

En efecto, a pesar de que la nueva prueba evita uno de los errores posibles, aún quedan otros en discusión, como el que podría derivarse de la sincronización del tiempo en los laboratorios del CERN y Gran Sasso.

Por eso, aunque el nuevo experimento refuerza los increíbles resultados del primero, habrá que esperar a que otros laboratorios (en EE.UU. y Japón) los repitan, aplicando además tecnologías que no dejen espacio para errores de procedimiento. Una confirmación definitiva que puede tardar aún meses, ya que solo hay un puñado de detectores con precisión suficiente. Por un lado, otros dos experimentos del laboratorio de Gran Sasso (Borexino e Icaro) intentarán repetir los resultados el año que viene. Por otro, los detectores Minos, en EE.UU., y T2K, en Japón harán lo propio en 2012. No queda más remedio que esperar...

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