El lagarto, bautizado «Varanus bitatawa», es primo lejano del dragón de Komodo, se alimenta de frutas y caracoles, mide dos metros de largo y goza de un carácter apacible y reservado, por lo que los científicos no lo habían descubierto antes.
Identifican un lagarto gigante y «escurridizo» en Filipinas
El «Varanus bitatawa» habita en los bosques de la cordillera de Sierra Madre (Filipinas) | EFE
Actualizado Miércoles , 07-04-10 a las 14 : 43
Tras casi diez años de trabajo, un equipo internacional de biólogos ha identificado una nueva especie de lagarto gigante, un ser huidizo que habita los bosques de la cordillera de Sierra Madre, en el norte de la isla de Luzón, la más grande de Filipinas.
El lagarto, bautizado «Varanus bitatawa», es primo lejano del dragón de Komodo, pero se alimenta sobre todo de frutas y caracoles. Su carácter apacible le lleva a pasar la mayor parte del tiempo en los árboles, según un estudio publicado hoy en la revista Biology Letters, de la Royal Society de Londres.
Según los análisis morfológicos y genéticos, esta especie de la familia de los varanos está estrechamente relacionada con los varanos de Gray que habitan el sur de Luzón y otras islas cercanas, pero se distingue claramente por sus llamativas escamas negras y amarillas, su tamaño de dos metros de largo y sus órganos reproductivos.
«Es un animal espectacular», señaló a EFE su principal autor, el profesor Rafe Brown, de la Universidad estadounidense de Kansas, quien explicó que la especie no había aún sido descubierta por su carácter «reservado y escurridizo».
Alimento de indígenas
El animal es una novedad para la ciencia, pero no para los indígenas que habitan las provincias filipinas de Isabella y Aurora, que llevan generaciones cazándolo para alimentarse con su carne, según Arvin Diesmos, comisario de herpetología en el museo nacional de Manila.
Los científicos llevaban años sobre la pista del varano tras el descubrimiento de un primer ejemplar, un macho joven, en 2001, y de una hembra en 2005. Pero no fue hasta 2009 cuando lograron secuenciar su ADN tras dar con un macho adulto que les entregó un cazador.
«Es genéticamente distinto», señaló Brown, quien relató que ha mantenido características únicas al quedar aislado de sus congéneres del sur por una serie de barreras naturales. Este lagarto nunca abandona las zonas boscosas y la cordillera de Sierra Madre está dividida por tres valles de baja elevación que separan al animal en más de 150 kilómetros de su pariente más cercano, el varano de Gray.
«Se trata de un descubrimiento importante no sólo porque indica que aún quedan vertebrados grandes por descubrir, sino porque demuestra que una sola especie puede extender un paraguas de protección para otras especies que comparten su hábitat forestal», declaró.

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