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Un trío de especialistas en biología molecular y genética estadounidenses son galardonados por el descubrimiento de los telómeros y la telomerosa
El Nobel de Medicina premia un avance clave en el cáncer y el envejecimiento
Carol Greider, Jack W. Szoztak y Elizabeth H. Blackburn y / AP
Dos mujeres para el mismo premio nobel, por primera vez
Del Nobel de Medicina de 2009 sorprende que, por primera vez, haya dos mujeres entre la terna de ganadores. Diez féminas han obtenido el prestigioso premio desde que en 1901 se creó el galardón. Y esta es la única ocasión en la que dos investigadoras han sido galardonadas el mismo año. Sus galardones mejorarán la escasa representación de las mujeres en las estadísticas de los nobel.

El trío ganador se sentía ayer «emocionado» y «sorprendido» por el reconocimiento de un trabajo que en los años 80 pocos pensaban que podría tener tantas implicaciones, ni siquiera ellos.

Ayer ninguno se esperaba el galardón, pese a que los tres compartieron en 2006 el Premio Lásker, considerado también la antesala de los nobel.
Actualizado Martes, 06-10-09 a las 10:40
En el origen y desarrollo del cáncer hay numerosos actores involucrados, muchos aún por descubrir. Pero algunos de los personajes más importantes de esta complicada trama se esconden en el interior de las células, en una pequeña porción de los cromosomas. Son los telómeros, unas estructuras protectoras del material genético, situadas en el extremo final de los cromosomas. La figura más utilizada para explicar cómo actúan los telómeros es la de las estructuras de plástico que se colocan en el extremo del cordón de los zapatos para evitar que se deshilachen. Los telómeros, como los plásticos de los zapatos, protegen el final de los cromosomas para evitar su deterioro cuando las células se dividen.
Los telómeros y la telomerasa, la enzima que los controla,se han convertido en estrellas de la investigación del cáncer y del envejecimiento gracias a los trabajos de tres estadounidenses: Elizabeth H. Blackburn, Carol Greider y Jack W. Szostak que ayer fueron recompensados con el Premio Nobel de Medicina 2009 después de tres décadas de trabajos. Sus investigaciones demostraron que la telomerasa alberga los secretos del crecimiento tumoral y también de la «juventud celular», dos procesos íntimamente unidos.
Función reparadora
Entre la década de los años 70 y 80, Greider entonces estudiante de doctorado, y su tutora, Blackburn, descubrieron en 1984 la telomerasa y el papel crucial que desempeña en el envejecimiento de las células. Después Szostak avanzó en ese hallazgo e identificó mutaciones que causaban una reducción gradual de los telómeros. En definitiva, demostraron que la telomerosa era la enzima de la «juventud celular», la encargada de mantener jóvenes a las células sanas, pero al mismo tiempo a las tumorales.
Las células sanas, a medida que se dividen, pierden fragmentos de los telómeros -su estructura protectora- hasta que mueren. Las tumorales, en cambio, escapan a su destino aumentando los niveles de telomerasa.
Los tres especialistas en biología molecular y genética «añadieron una nueva dimensión para la comprensión de la célula, arrojaron luz sobre los mecanismos de enfermedades y estimularon el desarrollo de nuevas terapias», argumentó ayer el Instituto Karolinska al anunciar la concesión del galardón.
Nuevos tratamientos
La nueva página del conocimiento que inauguraron los tres científicos estadounidenses ya están dando sus frutos, tanto en el tratamiento de la enfermedad oncológica como del envejecimiento. En cáncer, se trabaja en el desarrollo de fármacos que puedan reducir la telomerosa para que las células tumorales dejen de dividirse. Contra enfermedades que causan envejecimiento prematuro, se busca activarla artificialmente.
Hace un año, el grupo de María Blasco del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas creó en laboratorio ratones que viven un 40% más de la media y tardan más en envejecer. Era la primera vez que la manipulación de la telomerasa consigue alargar la vida de organismos complejos. Sólo es el principio.
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