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El Universo se expande «como una montaña rusa»

Día 13/11/2012 - 18.40h
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Científicos explican que el crecimiento del Cosmos no es continuo, sino que ha sufrido distintos períodos de velocidad desde el Big Bang. «Ahora estamos lanzándonos cuesta abajo», comparan

El Universo se expande «como una montaña rusa»
LBN
La medición, con quásares

Desde hace 5.000 millones de años, una fuerza misteriosa conocida como energía oscura ha provocado que el Universo se expanda cada vez más rápido. ¿Siempre fue así? ¿El Cosmos ha crecido a la misma velocidad desde el principio de los tiempos? Una nueva investigación del Sloan Digital Sky Survey (SDSS-III) sobre el primer período tras el Big Bang revela que no. Al principio, unos 3.000 millones de años después de la gran explosión, el Universo estaba costreñido por la gravedad y se expandía de forma mucho más lenta. Sin embargo, ese patrón se transformó a medida que aumentó la energía y alcanzó la rápida aceleración que se supone todavía continúa.

«Si pensamos en el Universo como una montaña rusa, ahora estamos lanzándonos cuesta abajo, ganando velocidad a medida que avanzamos», dice Nicolas Busca, del Laboratorio de Astropartículas y Cosmología del Centro Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS) en París, uno de los autores principales del estudio. «Nuestra nueva medición nos habla de la época en la que el Universo estaba subiendo la colina, todavía frenada por la gravedad».

El equipo, que publica sus resultados en la revista Astronomy & Astrophysics y en arXiv.org., fue capaz de medir por primera vez la tasa de expansión de hace 11.000 millones de años observando no las galaxias -ya que al estar tan lejos son también muy débiles-, sino la distribución del gas en las regiones distantes del Universo. Estas nubes de gas pudieron ser medidas porque absorben la luz de los quásares, objetos que emiten una gran cantidad de energía y que se encuentran en el corazón de las galaxias. La medición de esta absorción -un fenómeno conocido como el bosque Lyman-alfa- produce una imagen detallada del gas entre nosotros y el quásar.

Evolución del Universo

«La parte difícil es la combinación de todos esos mapas unidimensionales en un mapa tridimensional. Es como tratar de ver una imagen que ha sido pintada en las púas de un puerco espín», explica Anze Slosar, del Brookhaven National Laboratory. No es para menos, ya que el nuevo mapa utiliza la luz de 50.000 quásares en todo el cielo.

Según los científicos, las mediciones dibujan un cuadro de cómo el Universo ha evolucionado a lo largo de su historia. La imagen que surge es consistente con nuestra comprensión actual del Cosmos, en el que la energía oscura es una parte constante del espacio. «Lo que es fascinante sobre el nuevo resultado es que, por primera vez, vemos cómo la energía oscura trabajaba en un tiempo antes de que empezara la aceleración actual del Universo», explica el equipo.

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