Ciencia

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Un rover de la NASA fotografía unas extrañas esferas en Marte

La rara formación rocosa ha desconcertado a los científicos, que califican la imagen como una de las más extraordinarias de la misión del Opportunity

Día 17/09/2012 - 11.11h

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El rover Opportunity de la NASA, uno de los fantásticos predecesores del Curiosity en Marte, ha tomado una imagen de la superficie del Planeta rojo que ha desconcertado a los investigadores. Se trata de unos objetos esféricos que en un principio podían confundirse con unas esférulas ricas en hierro apodadas «arándanos» que el rover encontró en su lugar de aterrizaje a principios de 2004 y en muchos otros lugares desde entonces. Pero estas esferas son distintas y, de momento, inexplicables.

El Opportunity está investigando el afloramiento llamado Kirkwood en el segmento del Cabo York del borde occidental del cráter Endeavour. Las esferas miden hasta 3 milímetros de diámetro. Parece «crujientes» por fuera y «suaves» por dentro. Los análisis preliminares indican que estas esferas no tienen tanto contenido de hierro como los ya conocidos «arándanos» marcianos.

«Esta es una de las imágenes más extraordinarias de toda la misión», ha dicho el investigador principal del Opportunity, Steve Squyres, de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York. «Kirkwood está repleto de una densa acumulación de estos objetos esféricos pequeños. Por supuesto, pensamos inmediatamente en los 'arándanos', pero esto es algo diferente. Nunca hemos visto una acumulación de esférulas tan densa en un peñasco rocoso en Marte».

Los «arándanos» marcianos encontrados en otra parte por el Opportunity son concreciones formadas por la acción del agua cargada de minerales dentro de las rocas, la evidencia de un ambiente húmedo en el Marte primitivo. Estas concreciones resultan cuando los minerales se precipitan fuera del agua para convertirse en masas duras dentro de las rocas sedimentarias. Muchas de las esferas de Kirkwood están rotas y erosionadas por el viento.

Un puzzle geológico

Opportunity usó la cámara microscópica de su brazo para mirar de cerca a Kirkwood. Los investigadores revisaron la composición de las esferas. «Parecen ser crujientes por fuera y suaves en el medio», ha dicho Squyres. «Son diferentes en concentración, estructura, composición y distribución. Así pues, tenemos un maravilloso puzzle geológico en frente de nosotros», explica. «Tenemos varias hipótesis de trabajo, y ninguna es favorita en este momento. Va a llevar un tiempo resolver esto, así que lo que hay que hacer ahora es mantener la mente abierta y dejar que las piedras hablen».

Hace cuatro años, el Opportunity salió del cráter Victoria, que había investigado durante dos años, para llegar a diferentes tipos de evidencias geológicas en el borde del cráter Endeavour, mucho más grande que el primero. La NASA ha confirmado que los niveles de energía del rover son favorables para las investigaciones. «El robot tiene una salud muy buena teniendo en cuenta sus (increíbles) ocho años y medio duro trabajo en la superficie de Marte», ha afirmado John Callas, uno de los responsables del rover en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) en Pasadena, California. Todavía quedan cosas por descubrir.

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