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«Es difícil que la gente se concentre en un peligro que es gradual»

Isaac Held es profesor en la Facultad de Ciencias Atmosféricas y Oceánicas de la Universidad de Princeton. Considera que el calentamiento del planeta representa un peligro, que por su lentitud, no preocupa a la gente

Día 02/09/2012 - 02.41h
«Es difícil que la gente se concentre en un peligro que es gradual»
belén díaz
Isaac Held

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Isaac Held (Ulm, Alemania, 1948) es profesor en la Facultad de Ciencias Atmosféricas y Oceánicas de la Universidad de Princeton (EEUU), donde lleva décadas estudiando los cambios en el clima desde la perspectiva de los procesos atmosféricos a gran escala (fenómenos como las ondas atmosféricas o las corrientes de circulación), los modelos climáticos y, sobre todo, el importante papel que juega el vapor de agua atmosférico en el calentamiento global. Todas estas aportaciones a la ciencia climática le han hecho merecedor del premio BBVA Fronteras del Conocimientoen la categoría de Cambio Climático.

P- Recientemente hemos visto en las noticias que algunas partes de la atmósfera han alcanzado las 400 partes por millón de CO2, ¿cómo afecta esta cifra a la radiación solar que llega a la Tierra?

R-No hay nada especial en que la cifra sea de 400ppm aunque sí, el CO2 ha ido creciendo gradualmente a causa de las emisiones humanas. Es un gas que atrapa el calor, por tanto es como poner una manta sobre la Tierra, no permite que el planeta se enfríe tan eficientemente al no dejar escapar la radiación. Esto es algo que ha sido comprendido desde hace un siglo y ahora estamos intentando estimar cómo esto afectará al clima, pero sí, creemos que es una preocupación mayor para el clima de la Tierra.

P- ¿Sabemos lo suficiente sobre el rol que juegan las nubes sobre los procesos climáticos?

R-Todavía no está claro, las nubes son muy complicadas y puede ser la mayor incertidumbre que nos queda por despejar. Las nubes no permiten calcular con precisión cómo cambiará el clima, por eso tratamos de entender cómo afectará su distribución alrededor del planeta. Además, hay nubes distintas, y la propia palabra ‘nube’ encubre tipos de fenómenos meteorológicos muy diferentes.

P- ¿Cree que los actuales modelos climáticos, para dentro de un siglo, son lo suficientemente precisos teniendo en cuenta la creciente inestabilidad que introduce el cambio climático?

R- Obviamente, si queremos saber cómo será el clima en 2100 tenemos que asumir unos ciertos escenarios de emisiones de efecto invernadero; en función de cómo responda la sociedad para mitigarlas. Creo que los modelos son bastante buenos para trazar los límites de magnitud del problema. Muchos son todavía imprecisos, pero empezamos a comprender detalles más allá de las temperaturas, las precipitaciones o el nivel del mar. La ciencia es gradual y cada día sabemos más, pero no creo que lo que estamos aprendiendo cambie la situación en su conjunto, más bien, incrementará nuestra confianza en ese modelo.

P- Usted ha dicho que existe una laguna entre las simulaciones que hacemos del clima y nuestra comprensión del fenómeno, ¿podría explicar esa idea?

R- Es una de las cosas que intento hacer en mis investigaciones, tratar de comprender el clima. Algunos de nuestros modelos se vuelven tan complicados que no los comprendemos. Intento enseñar a mis estudiantes a moverse entre la física fundamental, la teórica, y estos modelos tan complejos numéricamente, para crear una fundamentación sólida en nuestra comprensión de cómo funciona el sistema climático, más que fiarse sólo de los modelos numéricos.

P- Las corrientes atmosféricas de circulación del aire, también llamadas Células de Hadley, tienen mucha culpa de dónde hay un clima tropical o dónde uno desértico, ¿cree que cambiarán de tamaño o de lugar en el futuro?

R- Una parte de la circulación de las células de Hadley va hacia abajo en las zonas sub-tropicales, por eso, alrededor de la Tierra, los sub-trópicos son secos. Anticipamos que esas regiones se van a expandir, lentamente, mientras el clima siga calentándose y ese es uno de los problemas que intentamos comprender mejor, ser más cuantitativos. En ese sentido, el cambio es crítico para la zona del Mediterráneo. En cuanto al cinturón de lluvias tropicales, pensamos que se verá afectado de forma distinta en ambos hemisferios ya que el Norte se calentará más que el Sur. Creemos que el cinturón de lluvia se trasladará más hacia el Norte.

P- ¿El Hemisferio norte se está calentando más rápido que el sur?

R- Actualmente así es. Estamos un poco sorprendidos por la ratio, es mayor de la que esperábamos.

P- Usted ha trabajado en la influencia del calentamiento global en el número de huracanes, ¿qué conclusiones ha extraído?

R- Hay que ser cuidadoso al hablar de este asunto, está aún en desarrollo. Creo que los huracanes se volverán, poco a poco, más intensos y, por ejemplo, la lluvia que acompaña a un ciclón tropical aumentará. Pero las últimas investigaciones en las que he participado sugieren que quizá el número total de tormentas decrecerá. Bajará la frecuencia pero aumentará la intensidad.

P- ¿Esto es debido a un aumento de temperatura en la superficie del mar?

R- El mar es la fuerza generadora de estas tormentas, aunque su papel parece bastante sutil. En cualquier caso, los huracanes no sirven como icono del calentamiento global ya que los cambios en el sistema climático serán más significativos en otras áreas. A menudo veo fotos de huracanes cuando alguien habla de cambio climático, pero no me parece apropiado.

P- ¿Quizá los medios necesitan utilizar esos eventos catastróficos para alertar al público de los peligros del calentamiento?

R- Puede ser, pero creo que lo más peligroso es el calentamiento en sí mismo. Es lento pero es muy metódico, y puede parecer poco en 10 años, pero en 100 o 200 años será significante. Es difícil que la gente se concentre en un peligro que es gradual, aunque hay cosas que están ocurriendo muy rápido, como el deshielo en los árticos.

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