Ciencia

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Escucha a las ballenas amenazadas que cantan como los pájaros

Las ballenas de Groenlandia, a punto de la extinción, cantan una notable variedad de melodías de forma casi constante durante cinco meses seguidos. Científicos han grabado sus sonidos

Día 04/08/2012 - 02.15h

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Cuando una investigadora de la Universidad de Washington escuchó el audio recogido por un dispositivo de grabación durante un año en las aguas heladas de la costa este de Groenlandia, se quedó absolutamente sorprendida: las ballenas cantan una notable variedad de canciones de forma casi constante durante cinco meses de invierno. Las melodías son tan variadas que los científicos dicen que son más parecidas a las de los pájaros que a los sonidos que emiten otras ballenas. Los científicos han hecho públicas sus impresionantes y conmovedoras grabaciones, que puedes escuchar aquí y aquí.

El interés de Kate Stafford, oceanógrafa de la Universidad de Washington, al inicio de su investigación era otro. La científica quería saber si alguna de las ballenas de Groenlandia, también conocidas como boreales, en peligro de extinción pasaba a través del estrecho de Fram, un inhóspito brazo de mar cubierto de hielo entre Groenlandia y las islas del norte de Noruega. Desde la década de los 70, solo habían sido registrados en la zona 40 avistamientos de ballenas boreales, que han sido cazadas casi hasta su extinción. Se trata de criaturas enormes. Superan los 18 metros largo, pesan 90.000 kilos y pueden vivir hasta 200 años. Utilizan sus enormes cráneos para quitar hielo de un grosor de 50 centímetros.

El equipo de Stafford colocó dos hidrófonos o micrófonos submarinos, en amarres conectados al fondo marino en el Estrecho de Fram, donde se quedaron casi un año, de septiembre de 2008 a julio 2009, el tiempo que duraban las baterías. No preveían obtener muchos datos interesantes. «Teníamos la esperanza de grabar unos pocos gruñidos y gemidos», dice la investigadora. Sin embargo, contra todo pronóstico, obtuvieron cinco meses de cantos recogidos en 2.144 horas de grabaciones simultáneas.

Los científicos recogieron más de 60 canciones únicas que las ballenas cantaban prácticamente a todas horas del día y de la noche. La variedad de temas fue tan sorprendente que los investigadores comparan el catálogo de las ballenas con el de los pájaros.

Cantos de machos

Los investigadores creen que son los machos los que cantan durante la época de apareamiento. En otros tipos de ballena, los individuos cantan la misma canción toda la vida o todos los miembros de una población cantan la misma canción una temporada, como si fuera el tema de moda. Si las ballenas boreales son como las primeras, eso significaría más de 60 machos se encontraban en el estrecho de Fram. Si la población está dividida a partes iguales entre machos y hembras, podrían haber sido más de 100 ballenas, muchas más de las que se pensaba componen esta población.

El canto de la ballena boreal es único porque parece hacerlo a «dos voces», produciendo simultáneamente sonidos de alta y baja frecuencia. Las ballenas a veces repiten la misma melodía durante horas.

La investigación también ofrece pistas sobre la trayectoria de la migración de las ballenas, ya que son muy difíciles de estudiar debido a su año de residencia en el Ártico. Además, la caza ha reducido las ballenas boreales a menos de 10.000 ejemplares.

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