Ciencia

Ciencia / la selección de la revista «science»

Los diez avances científicos del año

De la prevención del sida con tratamientos conocidos al hallazgo de sistemas solares extraños y lejanos

Día 09/01/2012 - 09.49h
Los diez avances científicos del año
AP
Una paciente espera en una clínica de Nigeria a recibir su tratamiento antirretroviral

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Lo mejor de la ciencia de 2011 se resume en diez grandes avances, en opinión de los editores de la prestigiosa revista científica. He aquí su selección.

Tratar para prevenir la infección por VIH. Un concepto no precisamente novedoso en el campo del VIH pero que a juicio de la revista Science merece el calificativo de «hallazgo científico» del año. Más concretamente, lo que recibe este honor es «el ensayo clínico HPTN 052, que demostró que hay 96% menos probabilidades de que las personas infectadas por el VIH transmitan el virus a sus parejas si están siendo tratadas con fármacos antirretrovirales».

Este hallazgo parece poner fin a un debate ya muy antiguo sobre si los antirretrovirales podrían proporcionar un doble beneficio -tratamiento individual y prevención colectiva- al reducir la tasa de transmisión del VIH. Según el trabajo galardonado, publicado en «The New England Journal of Medicine», ahora ya está demostrado que los antirretrovirales tienen dicho doble efecto beneficioso.

El estudio fue coordinado en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill (EE.UU.) y se realizó en 1.763 parejas de 9 países. En cada una había un miembro con VIH. Se trató en la fase de primoinfección a la mitad de los individuos con VIH y se esperó a que la otra mitad de VIH+ tuviera menos de 250 linfocitos CD4 antes de ofrecer tratamiento. Se decidió 4 años antes de su conclusión que todos los participantes con VIH recibieran terapia de inmediato. Los resultados habían demostrado los importantes efectos del tratamiento temprano en las tasas de transmisión de VIH y se recomendó que los hallazgos del ensayo fueran hechos públicos tan pronto como fuera posible.

Es, reconoce Juan Carlos López Bernaldo de Quirós, del Hospital Gregorio Marañón de Madrid, «un cambio de estrategia en la lucha contra el VIH». Hasta hace poco, se consideraba el tratamiento era muy importante desde un punto de vista clínico para el propio paciente, pero este trabajo viene a dar el «espaldarazo» a una hipótesis que ya se viene apuntando desde hace tiempo y «es el tratamiento antirretroviral, no como herramienta individual para el paciente, si no como una herramienta colectiva para control de la epidemia».

Polvo de asteroide

Por primera vez, se ha visto de cerca polvo de un pequeño asteroide rocoso, extraído y transportado a la Tierra por la accidentada misión Hayabusa de la agencia espacial japonesa. El análisis de estas diminutas muestras de polvo confirma que los meteoritos más comunes hallados en la Tierra (condritas ordinarias) proceden de estos asteroides rocosos que representan alrededor del 17% de estos cuerpos del Sistema Solar. Este polvo de asteroide es la primera muestra directa de un cuerpo planetario que se obtiene en 35 años.

El sexo con neandertales nos hizo más fuertes

El estudio del código genético de los humanos modernos y antiguos ha dejado información muy valiosa. A partir de un fragmento de hueso, se ha descrito por primera vez una nueva especie humana que vivió en Siberia hace 40.000 años. Estos homínidos inteligentes convivieron con nuestros antepasados los neandertales y otro grupo humano que en aquel momento momento habitaba Asia. Otro trabajo científico del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva demostró que las relaciones sexuales entre los neandertales y seres humanos reforzó nuestro sistema inmunológico y nos hizo más fuertes, al introducir un gen fundamental contra los virus.

La llave de la energía que no contamina

Captar la estructura de la proteína que utilizan las plantas para dividir el agua en átomas de hidrógeno y oxígeno es mucho más que una imagen. La estructura del Fotosistema II o PSII (por sus siglas en inglés) es esencial para la vida y también podría tener la llave para encontrar una poderosa fuente de energía limpia: convertir la luz del sol en combustible.

El gas más limpio del Universo

Astrónomos de la Universidad de California en Santa Cruz encontraron, por primera vez, restos de la materia prima original del Universo en nubes de gas que datan de la noche de los tiempos. Estas nubes contienen remanentes absolutamente intactos del gas «limpio» que apareció en los primeros minutos después del Big Bang y que nunca llegó a formar parte de las estrellas. Solo los elementos más ligeros, principalmente hidrógeno y helio, se crearon en el Big Bang. Tuvieron que pasar varios cientos de millones de años para que grupos de este gas primordial se condensaran para formar las primeras estrellas, momento en el que los elementos más pesados se forjaron.

Nutrición y enfermedad

Del genoma, pasamos al proteoma y ahora al microbioma, a la investigación de los infinitos microbios que habitan en el intestino humano. Los últimos trabajos han identificado las bacterias dominantes en el tracto digestivo y su comportamiento. Mientras unas prosperan en una dieta muy protéica, otras prefieren los vegetales. Este comportamiento muestra una relación íntima entre nutrición y enfermedad.

La mejor vacuna contra la malaria

No será la definitiva, pero la vacuna contra la malaria que investiga el laboratorio GSK y prueba el español Pedro Alonso, será la primera que ayude a controlar la epidemia. Los últimos ensayos con 15.000 niños muestra que la inmunización reduce a la mitad el riesgo de infección en niños de corta edad, entre los cinco y los 17 meses. Nunca una vacuna contra la malaria ha estado tan cerca. Se confía en que pueda ser una realidad en 2015.

Sistemas Solares lejanos y extraños

Los últimos descubrimientos astronómicos han sacado a la luz la existencia de nuevos sistemas planetarios distantes y extraños. El observatorio Kepler es el que más frutos está dando. Se han avistado, por ejemplo, 10 planetas que parecen estar flotando libremente en el espacio y otras rarezas muy diferentes que se encuentran en nuestro propio sistema solar. A «Science» no le ha dado tiempo a recoger los últimos hallazgos de la NASA. La agencia espacial de EE.UU. acaba de anunciar el descubrimiento de dos nuevos planetas de tamaño casi idéntico al de la Tierra.

Minerales de diseño

Las zeolitas, unos minerales muy porosos que se utilizan como catalizadores en la industria química, como fertilizantes y engorde del ganado, se pueden fabricar «a medida». Químicos franceses y alemanes han diseñado una gama de estos minerales más baratas, delgadas y mejor equipadas.

Retrasar los males del envejecimiento

Este año se ha dado un paso más en la búsqueda de una solución para mitigar el paso del tiempo. El ansiado grial podría estar en una especie de limpieza de células ancianas, las llamadas senescentes que han dejado de dividirse. En experimentos con ratones se vio que el tratamiento retrasaba el comienzo de problemas asociados a la edad como las cataratas o la debilidad muscular. Los ratones tratados no vivieron más tiempo, pero sí mejor.

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