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Primera fotografía de la formación de un planeta

Día 22/10/2011 - 21.00h
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Este nuevo mundo, el más joven jamás encontrado, está rodeado de una franja de polvo y gas cerca de su estrella

Primera fotografía de la formación de un planeta
Karen L. Teramura, UH IfA.
Recreación artística del área cerca del nuevo planeta
Primera fotografía de la formación de un planeta
Kraus & Ireland
El disco de gas donde se forma el planeta, cerca de su estrella (marcada por los astrónomos)

Astrónomos de la Universidad de Hawai han capturado la primera fotografía directa de un planeta durante su proceso de formación. Denominado LkCA 15 b, este mundo parecido a un protoplaneta caliente está rodeado de una franja más fría de polvo y gas cerca de su estrella. Los investigadores aseguran que se trata del planeta más joven jamás encontrado, «unas cinco veces menor» que el que ostentaba el record hasta ahora. Los científicos han anunciado el hallazgo de este mundo en pañales en un reunión del centro espacial Goddard de la NASA y una descripción más detallada aparecerá publicada en Astrophysical Journal. Por ahora, los primeros datos pueden consultarse en ArXiv.org.

«Hasta ahora no se habían podido captar imágenes de un planeta durante su formación, puesto que ocurre muy cerca de la estrella», explica Adam Kraus, investigador del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai. Sin embargo, en este caso se ha podido observar el proceso e incluso «se ha podido medir el polvo que se encuentra a su alrededor».

Primera fotografía de la formación de un planeta
Kraus & Ireland
El disco alrededor de la estrella LkCa 15

El descubrimiento de LkCA 15 b comenzó como un estudio de 150 estrellas jóvenes en regiones de formación estelar. Eso llevó a una observación más profunda de una docena de astros. El equipo se encontró con un «débil punto cerca de una estrella», lo que les hizo pensar que «podría ser un planeta similar a Júpiter». Interesados por ese misterioso cuerpo, «nos dimos cuenta de que, en realidad, habíamos encontrado un planeta en sus comienzos», afirma el investigador.

Para captar la formación del planeta, los astrónomos han utilizado la óptica adaptativa del telescopio Keck con una técnica llamada «máscara de apertura interferometría». Con el telescopio se usa un espejo deformable para corregir de manera rápida las distorsiones atmosféricas de la luz estelar; mientras que la técnica consiste en colocar una pequeña máscara con varios agujeros en el camino de la luz recogida y concentrada por un telescopio gigante.

Primera fotografía de la formación de un planeta
Adam Kraus
Localización de la estrella

Gracias a este «truco» los científicos pueden manipular las ondas de luz. «Es como tener una serie de pequeños espejos con los que se manipula la luz al mismo tiempo que se cancelan las distorsiones que producen las estrellas», dice Kraus. «A continuación, se pueden despejar los discos de polvo alrededor de la estrellas y ver las brechas en las capas de polvo donde se pueden esconder los protoplanetas».

Los astrónomos continuarán sus observaciones, que creen pueden ayudar a arrojar más luz sobre la formación de los planetas y los sistemas solares.

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