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Ciencia / fuera del sistema solar

Descubren 50 nuevos planetas, entre ellos 16 «supertierras»

Uno de los mundos parecido a la Tierra orbita en el borde de la zona habitable de su estrella. Los astrónomos buscarán en ellos signos de vida

Día 13/09/2011 - 13.06h

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Descubren 50 nuevos planetas, entre ellos 16 «supertierras»
ESO
El mundo rocoso HD 85512 b

El mundialmente reconocido buscador de planetas llamado HARPS ha descubierto un enorme botín de más de 50 nuevos planetas fuera del Sistema Solar, entre ellos 16 supertierras, una de las cuales orbita en el borde de la zona habitable de su estrella. Tras el estudio de las propiedades de todos estos planetas , los astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO) comprobaron que alrededor del 40% de las estrellas similares al Sol tienen al menos un planeta más liviano que Saturno. Estos nuevos hallazgos han sido presentados en una conferencia sobre Sistemas Solares Extremos que reúne a 350 expertos en exoplanetas en Wyoming, Estados Unidos.

El espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en la Región de Coquimbo en Chile, es, según los astrónomos encargados del mismo, el buscador de planetas más exitoso del mundo. El equipo de HARPS, dirigido por Michel Mayor, de la Universidad de Ginebra, en Suiza, dio con más de 50 nuevos exoplanetas que orbitan estrellas cercanas. Este es el mayor número de exoplanetas anunciados simultáneamente.

Descubren 50 nuevos planetas, entre ellos 16 «supertierras»
ESO
Una supertierra

«La cosecha de descubrimientos que nos ha dado HARPS ha superado todas las expectativas (...) Y aún mejor: los nuevos resultados muestran que el ritmo de los descubrimientos se está acelerando», dice Mayor. En los ocho años que lleva sondeando estrellas similares al Sol mediante la técnica de velocidad radial, HARPS ha permitido descubrir más de 150 nuevos planetas. Alrededor de dos tercios de todos los exoplanetas conocidos con masas menores a la de Neptuno fueron descubiertos por este espectógrafo. Estos excepcionales resultados son el fruto de varios cientos de noches de observación.

Mediante el análisis de observaciones realizadas con HARPS a 376 estrellas similares al Sol, los astrónomos lograron mejorar bastante la estimación de las probabilidades de que una estrella tipo Sol albergue planetas de baja masa (en comparación con los gigantes gaseosos). Descubrieron que el 40% de estas estrellas tienen al menos un planeta menos masivo que Saturno.

El proceso de actualizaciones a sus sistemas de hardware y software está permitiendo elevar a HARPS a un nivel superior de estabilidad y sensibilidad en la búsqueda de planetas rocosos que pudieran albergar vida. Diez estrellas cercanas similares al Sol fueron seleccionadas para el nuevo sondeo. Tras dos años de trabajo, el equipo de astrónomos ha descubierto cinco nuevos planetas con masas menores a cinco veces la masa de la Tierra.

Signos de vida

«Estos planetas serán unos de los mejores objetivos para los futuros telescopios espaciales que buscarán signos de vida en la atmósfera de otros planetas mediante la detección de huellas químicas, como evidencia de oxígeno», explica Francesco Pepe (Observatorio de Ginebra, Suiza), autor principal de uno de los artículos científicos más recientes.

Uno de los nuevos planetas descubiertos, HD 85512 b, posee una masa estimada de sólo 3,6 veces la masa de la Tierra y se encuentra en el borde de la zona habitable: aquella estrecha zona alrededor de una estrella donde el agua puede estar presente en forma líquida si las condiciones son apropiadas.

El aumento en precisión de los sondeos realizados por HARPS permite ahora la detección de planetas con menos de dos masas terrestres. HARPS es tan sensible que puede detectar amplitudes de velocidad radial significativamente menores a 4 km/h, menos de la velocidad de una persona caminando. Estos resultados permiten a los astrónomos confiar en que pronto descubrirán nuevos pequeños planetas rocosos habitables alrededor de estrellas similares a nuestro Sol. Nuevos instrumentos permitirán impulsar esta búsqueda, entre ellos una copia de HARPS que será instalado en el Telescopio Nazionale Galileo en las Islas Canarias, para estudiar las estrellas en el cielo del norte, además de un nuevo y más potente buscador de planetas, llamado ESPRESSO, que será instalado en el Very Large Telescope (VLT) de ESO en Cerro Paranal, Chile, en 2016.

«En los próximos diez a veinte años deberíamos tener la primera lista de planetas potencialmente habitables en la cercanías del Sol. Hacer una lista es esencial antes de que futuros experimentos puedan buscar posibles huellas espectroscópicas de vida en las atmósferas de exoplanetas», concluye Michel Mayor, quien descubrió el primer exoplaneta de la historia alrededor de una estrella normal en 1995.

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