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La sonda espacial Dawn alcanza al asteroide Vesta tras 4 años de viaje

Por primera vez un ingenio construido por el hombre entra en órbita de un asteroide para estudiarlo en profundidad

Día 18/07/2011 - 10.36h
La sonda espacial Dawn alcanza al asteroide Vesta tras 4 años de viaje

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La sonda espacial Dawn se encontró ayer por fin con el asteroide Vesta, que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter, después de cuatro años de viaje en su búsqueda, ha informado la NASA.

El director de la NASA, Charles Bolden, ha afirmado en un comunicado que la hazaña es un «hito increíble en la exploración espacial», puesto que se trata de «la primera vez que una nave espacial entra en órbita en el principal cinturón de asteroides».

«El presidente Barack Obama ha encargado a la NASA enviar astronautas a un asteroide en 2025 y Dawn está recogiendo información crucial para formar esa misión», ha agregado Bolden.

La misión Dawn

Por primera vez, un ingenio construido por el hombre entra en órbita de un asteroide para estudiarlo con todo detalle. La nave es la sonda Dawn, de la NASA, y el objetivo es Vesta, que con sus cerca de 530 km. de diámetro es uno de los mayores objetos del cinturón de asteroides, el anillo de rocas de todos los tamaños que rodea al Sol entre las órbitas de Marte y Júpiter.

La misión Dawn estudiará el gran asteroide durante un año entero, y sus observaciones servirán para aclarar cómo se desarrollaron los primeros capítulos de la existencia del Sistema Solar.

Durante las últimas semanas, y a medida que la Dawn se acercaba a Vesta, los detalles del asteroide fueron haciéndose más y más evidentes. La imagen que acompaña a estas líneas fue tomada el pasado 9 de julio, a una distancia de 41.000 km de Vesta.

Los ingenieros creen que cuando esto suceda, la sonda se «instalará» cómodamente a una distancia de unos 16.000 km de Vesta (y a 188 millones de km. de la Tierra) y podrá comenzar oficialmente su misión. «Nos ha llevado casi cuatro años llegar a este punto -asegura Robert Mase, del Jet Propulsion Laboratory y director de la misión-. Nuestros últimos test indican que Dawn se acerca directamente a su objetivo y funciona con normalidad».

Para conseguir esta auténtica hazaña espacial ha sido necesario estudiar durante años la trayectoria de Vesta alrededor del Sol. De hecho, no es lo mismo entrar en la órbita de un planeta como Marte o Júpiter, que en la de un asteroide, aunque sea de los más grandes. Cualquier error de cálculo, por pequeño que sea, podría dar al traste con toda la misión.

La sonda Dawn fue lanzada en septiembre de 2007. Ahora, ya en su destino, estudiará Vesta durante 12 meses, hasta julio de 2012, y después partirá rumbo a su segundo objetivo, otro gran asteroide llamado Ceres. Y se convertirá así en la primera nave espacial que orbite dos objetos (no planetarios) de nuestro Sistema Solar.

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