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¿Qué es Escherichia coli?: Todas los detalles sobre la bacteria de los pepinos

Día 03/04/2012 - 21.02h
¿Qué es Escherichia coli?: Todas los detalles sobre la bacteria de los pepinos
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La Doctora Antonia Andreu (jefe del Servicio de Microbiología del Hospital Valle de Hebrón de Barcelona) y la Doctora Rosa Bartolomé (responsable del Laboratorio de Referencia para las Toxoinfecciones Alimentarias de la Generalitat de Cataluña) han aclarado las incógnitas acerca de la bacteria Escherichia coli (E. coil) cuya mutación está provocando infecciones a gran parte de la población alemana y cuyo origen podría ser una partida de pepinos contaminados.

1. ¿Qué es la Escherichia coli?

Se trata de una bacteria con diversas variantes. Normalmente vive en el intestino del hombre y de los animales y no suele causar ningún tipo de problema, es más, es necesaria para el funcionamiento correcto del proceso digestivo. Sin embargo, algunas cepas por intercambio de material genético, han adquirido la capacidad de causar infecciones y provocar diarreas sangrantes.

2. ¿En qué se diferencia de otras cepas la bacteria que ha golpeado el norte de Alemania?

Este tipo de Escherichia coli está identificada con el número 0104 H2 y en Europa tiene pocos precedentes. Es capaz de producir una potente toxina llamada Vero-citotossina (Vtec), sustancia que actúa como un veneno. Se desarrolla en el intestino y después, a través de la mucosa, pasa a la sangre y «daña el epitelio de los vasos sanguíneos que van al riñón provocando complicaciones muy graves como el síndrome urémico hemolítico», asegura la doctora andreu. La consecuencia peor se produce cuando la insuficiencia renal se agudiza y requiere diálisis.

3. ¿A quién afecta la bacteria?

La bacteria puede afectar a todo tipo de población pero los niños y los ancianos en los que pueden tener peores consecuencias. «En el caso de los niños, porque tienen el sistema inmunitario más inmaduro y en el de los ancianos porque su organismo está más deteriorado», aclara la doctora Bartolomeu.

4. ¿Cómo se infecta el humano de E.coli?

A través del consumo de alimentos y agua contaminada e incluso mediante la carne y la leche de animales rumiantes, que no suelen enfermarse. Si el animal es portador de la cepa patógena puede contaminar todos los productos y el ambiente en el que vive, a través de la dispersión de las heces, es decir a través de aguas y prados.

En el caso de los vegetales, éstos se contaminan por la tierra (a su vez contaminada por las heces de los animales infectados) en la que se cultivan.

5. ¿Es contagiosa?

Si la persona infectada no tiene una higiene personal óptima y toca algún objeto o alimento que luego otra persona se lleva a la boca, se puede contagiar. En el caso de los niños la transmisión es más fácil porque actúan más por contacto y la prevención es más difícil de controlar. La doctora Rosa Bartolomeu advierte que «hemos de tener en cuenta que la dosis infectiva en el caso de esta bacteria es muy baja, lo que hace más fácil su propagación».

6. ¿Cómo se previene la infección?

La higiene es la única defensa para prevenir las infecciones alimentarias. Evitar el consumo de leche no pasteurizada sobre todo por parte de niños y ancianos, y de carne poco hecha. Los niños deberían mantenerse lejos de ambientes contaminados de heces de animales.

No bañarse en aguas dulces y en cuanto a verduras y frutas, tienen que ser lavadas con atención. No es necesario que sean eliminadas de las dietas, los pepinos incluso pueden ser ingeridos.

La bacteria no es resistente al calor, es decir, que cociendo bien los vegetales o cocinando bien la carne prevenimos la infección. También lavándolos bien. La doctora Rosa Bartolomeu señala que «es importante tener en cuenta que sí resiste el frío y los ambientes ácidos».

7. ¿Cuáles son los síntomas?

El primero es la diarrea, que en pocos días se convierte en hemorráica. No provoca fiebre pero sí fuertes dolores abdominales. A menudo la infección puede ser confundida por apendicitis. La diarrea provocada por la Escherichia coli en la mayor parte de los casos se soluciona en 4 o 5 días. En los casos más severos, la toxina puede provocar anemia e insuficiencia renal.

8. ¿Cómo se cura?

Desafortunadamente, no existe una cura específica, el tratamiento antibiótico que se usa para las gastroeinteritis normales no es eficaz. En algunos casos incluso puede verse empeorada porque «aumente la liberación de las toxinas perjudiciales que produce la bacteria», como dice la doctora Bartolomeu. Se usan terapias como la rehidratación por diarrea y la diálisis para limitar el daño renal.

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