Descubren las huellas del primer animal que se movió a cuatro patas
Una de las huellas conservadas con gran detalle / Per Ahlberg
Actualizado Miércoles , 10-02-10 a las 12 : 05
Un grupo de científicos ha descubierto en un paraje de Polonia las huellas fosilizadas de una criatura de cuatro patas que vivió hace 397 millones de años. Se trata de la evidencia del cuadrúpedo más antigua que se conoce y demuestra que los vertebrados terrestres aparecieron unos 18 millones de años antes de lo que se pensaba.
La investigación, publicada esta semana en la revista Nature, ha sido realizada por investigadores de la Universidad de Uppsala, en Suecia. Los fósiles, descubiertos en una cantera en el sureste de Polonia, son muy numerosos y pueden pertenecer a distintos ejemplares que se traladaban en grupo en lo que pudo haber sido una zona tropical cubierta de barro en la Era Paleozoica.
Las huellas están muy bien conservadas e incluso muestran las impresiones que dejaron sobre la tierra los dedos de los pies de los tetrápodos. Tienen distintos tamaños y características. Una de las huellas mide 15 centímetros de ancho, pero otra llega a los 26. Sus dueños, con una apariencia similar a la de los cocodrios, pudieron medir hasta dos metros de largo.
Lo que queda claro, según los científicos, es que estos animales no se arrastraban por el suelo, sino que se movían a cuatro patas. «Nos muestran la evidencia más antigua de cómo nuestros antepasados salieron del agua para dar sus primeros pasos en la tierra», explica el doctor Per Ahlberg, responsable de la investigación. A su juicio, es innegable que se trata de tetrápodos, animales de cuatro patas.
Descubren las huellas del primer animal que se movió a cuatro patas
Reconstrucción del movimiento del animal / P. Ahlberg
Hasta ahora, se pensaba que los tetrápodos habían evolucionado de los peces a través de un estadio intermedio, en el que compartían rasgos de unos y otros, como la cabeza y el cuerpo de los primeros y las aletas de los segundos. Estas criaturas se llaman elpistostégidos. Sin embargo, los nuevos fósiles pertenecen a animales 10 millones de años más antiguos que el más antiguo de los elpistostégidos.

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